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La sonda de asteroides de la NASA detecta un agujero negro a 30.000 años luz de distancia

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA está en una misión increíble para estudiar el asteroide Bennu y enviar muestras a la Tierra. El equipo no esperaba que OSIRIS-REx también contribuyera a nuestra comprensión de los agujeros negros. No, Bennu no tiene nada que ver con los agujeros negros, sino un instrumento de rayos X en OSIRIS-REx vio un agujero negro distante justo al lado de Bennu durante un barrido de rutina.

La misión principal de OSIRIS-REx es recoger una pequeña muestra de regolito de Bennu y devolverla a la Tierra, muy similar a la sonda Hayabusa2 de Japón. No es que salgamos a orbitar asteroides todo el tiempo, por lo que la NASA quería aprovechar al máximo el viaje escaneando Bennu con varios instrumentos científicos. Uno de ellos es el espectrómetro de imágenes de rayos X Regolith (REXIS), que analiza cómo la superficie de Bennu refleja los rayos X y qué nos dice sobre su composición. ¿Adivina qué es muy activo en la parte de rayos X del espectro? Sí, agujeros negros.

En noviembre de 2019, los investigadores notaron un pequeño destello de rayos X en el costado de Bennu. Tras un examen más detenido, los investigadores confirmaron que REXIS había detectado un binario de agujero negro recientemente activo situado a unos 30.000 años luz de distancia. Lo más probable es que el objeto sea un sistema binario que consta de un agujero negro y una estrella de secuencia principal. A medida que la materia de la estrella en órbita cae en el disco de acreción, se calienta y libera energía, principalmente en forma de rayos X.

El agujero negro se conoce como MAXI J0637-430 porque no fue descubierto por OSIRIS-REx: el explorador de asteroides de la NASA llegó unos días tarde a la fiesta. El telescopio de rayos X MAXI de Japón a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS) fue el primero en detectar la llamarada de rayos X del agujero negro. Varios días después, el instrumento NICER de la NASA en la ISS confirmó el hallazgo. Solo unos días después, el equipo OSIRIS-REx detectó MAXI J0637-430 con REXIS.

La atmósfera de la Tierra bloquea la mayor parte de la radiación interestelar, por lo que la única forma de detectar de manera confiable objetos como MAXI J0637-430 es en el espacio. La ISS y los telescopios orbitales son partes clave de tales esfuerzos. Sin embargo, esta es la primera vez que detectamos un agujero negro en el espacio interplanetario.

La NASA ha identificado un lugar donde OSIRIS-REx aterrizará en los próximos meses para recolectar su muestra. El equipo se está tomando su tiempo para verificar el plan antes de seguir adelante. Si tiene éxito, OSIRIS-REx traerá su muestra de regreso a la Tierra a mediados de 2023.