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La sonda de la NASA devuelve una imagen asombrosa de Venus

La NASA lanzó Parker Solar Probe en 2018, pero la nave espacial acaba de devolver una foto increíble de Venus desde su sobrevuelo más reciente. Según la NASA, Parker vio un resplandor nunca antes visto que podría ser producto del oxígeno en la atmósfera inhóspita del planeta. La claridad inesperada de las características de la superficie también hace que los científicos vuelvan a evaluar la sensibilidad de las cámaras de Parker.

Parker está diseñado para estudiar el sol, pero también pasa mucho tiempo cerca de Venus. Para analizar la corona del sol sin freírse, Parker se mueve a velocidades increíbles. Actualmente es el objeto más rápido creado por humanos, moviéndose a casi 300,000 millas por hora (466,000 kph) en relación con el sol. Con la ayuda de su escudo térmico de varias capas, Parker puede atravesar la corona supercaliente lo suficientemente rápido como para tomar lecturas y salir ileso por el otro lado. Se está moviendo más rápido ahora que en el lanzamiento gracias a la asistencia de gravedad regular de Venus.

Fue durante uno de estos pases cercanos en julio de 2020 que la NASA giró la cámara gran angular WISPR de la nave hacia el planeta; la imagen que ves arriba es lo que obtuvieron. La cámara muestra un resplandor brillante a lo largo del borde del planeta, que puede ser un «resplandor nocturno». Esto proviene de los átomos de oxígeno que emiten algunos fotones de luz cuando se recombinan en moléculas en el lado oscuro del planeta. Los astrónomos probablemente vieron lo mismo en Marte recientemente.

Quizás lo más interesante es que la imagen muestra las características de la superficie de Venus. Como sabrá, Venus tiene una atmósfera espesa y asfixiante de dióxido de carbono y ácido sulfúrico. La mayoría de los instrumentos no pueden ver la superficie en absoluto, pero la instantánea de Parker muestra el contorno oscuro de Aphrodite Terra, la región montañosa más grande del planeta.

La NASA dice que esto podría tener dos impactos notables en las observaciones futuras. Primero, la cámara WISPR de Parker podría ser más sensible a las longitudes de onda de la luz infrarroja de lo que el equipo se dio cuenta; actualmente están realizando pruebas de laboratorio para ver qué tan profundo en el infrarrojo puede ver Parker. Es posible que esto abra nuevos métodos para estudiar el polvo alrededor del sol. También sugiere que puede haber una longitud de onda de luz infrarroja que actúa como una «ventana» a través de la atmósfera de Venus. El equipo también está investigando eso.

¿Y qué hay de todas las rayas de la imagen? Los científicos todavía están discutiendo eso. El pensamiento actual es que este es el resultado de partículas cargadas que rebotan en el polvo. El número de rayas varía dependiendo de dónde se encuentre Parker en su órbita, pero esta es una lote de rayas. Es posible que tengamos algunas respuestas pronto. Parker acaba de completar otro sobrevuelo de Venus el 20 de febrero. El equipo espera procesar y publicar esos datos en abril.