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La sonda Juno revela el cúmulo de vórtice octagonal de Júpiter y las rayas de nubes profundas

Los remolinos y vórtices en las nubes de gigantes gaseosos como Júpiter a veces tienen análogos en la atmósfera de la Tierra, pero algunas formaciones de nubes son completamente extrañas. La sonda Juno de la NASA ha estado en órbita de Júpiter desde 2016, enviando imágenes y datos fascinantes del planeta más grande del sistema solar. En el último conjunto de descubrimientos, Juno revela el salvaje tormenta octagonal en el polo norte de Júpiter y la profundidad de las icónicas rayas del planeta.

Hemos llegado a esperar vórtices complejos en la región polar de los grandes gigantes gaseosos. Por ejemplo, Saturno tiene una formación de nubes hexagonales en su polo norte. Como puede ver en la imagen de arriba, el polo norte de Júpiter es bastante sorprendente incluso en el contexto de otros gigantes gaseosos.

Los científicos esperaban algo parecido a Saturno: un vórtice de seis u ocho lados. En cambio, recibieron ocho tormentas alrededor de una gran central. El polo sur es similar, pero solo tiene seis ciclones alrededor de la tormenta principal. Juno escaneó los polos con su instrumento Jovian Infrared Auroral Mapper (JIRAM), por lo que esta no es una imagen de color natural. La NASA dice que las ráfagas de viento alcanzan los 220 millas por hora (350 kilómetros por hora) en los vórtices, y cada uno de ellos tiene varios miles de millas de diámetro.

No pudimos ver las tormentas polares de Júpiter desde la Tierra debido a la baja inclinación axial de Júpiter. Las misiones anteriores a Júpiter no entraron en una órbita polar, que es necesaria para mapear toda la superficie de un planeta. Juno está en esa órbita, completando un ciclo cada 53 días. Esto le da una visión general única de los patrones de viento del planeta, y los científicos usaron esa medida para medir la profundidad de las características de la superficie. Resulta, probablemente, más profundo de lo que pensabas.

La gravedad de Júpiter afecta la señal de radio de Juno y la gravedad no es uniforme en todo el planeta porque las nubes rayadas tienen masa variable. Debido a que Juno está en una órbita polar, pasa sobre una parte diferente del planeta cada vez. Por lo tanto, la distorsión de radio revela un mapa de la gravedad de Júpiter y puede informarnos sobre la naturaleza de las rayas debajo de la superficie.

Según el análisis de la NASA de la gravedad de Júpiter, esas bandas de nubes se extienden a unas 1.800 millas (3.000 kilómetros) por debajo de la superficie. Eso es mucho más profundo de lo que se pensaba anteriormente. La investigación relacionada también indica que el interior de Júpiter se mueve como un solo cuerpo. Eso podría explicar por qué su apariencia ha sido tan constante a lo largo de los siglos. Galileo observó las rayas del planeta a principios del siglo XVII.

Sin duda, Juno proporcionará muchos más conocimientos sobre Júpiter durante su misión. La sonda continuará en su órbita actual durante este verano, momento en el que la NASA probablemente buscará extender su misión.