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La sonda MAVEN de la NASA detecta una misteriosa nube de polvo y una brillante aurora sobre Marte

Incluso con una población cada vez mayor de exploradores robóticos, Marte aún logra sorprendernos y confundirnos en ocasiones. La nave espacial Marte Atmosphere and Vollatile Evolution (MAVEN) de la NASA ha visto algo bastante inesperado en la atmósfera marciana. Muy por encima de la superficie hay una enorme nube de polvo y una aurora brillante similar a la aurora boreal en la Tierra.

La nube de polvo se observó utilizando el instrumento Langmuir Probe and Waves (LPW) de MAVEN, que es parte del paquete de medición de partículas y campos del orbitador. La NASA informa que la nube existe entre 93 millas y 190 millas sobre la superficie de Marte, y se vuelve más densa en la atmósfera. La primera orden del día era garantizar que las partículas de polvo no representaran ningún peligro para MAVEN y otras sondas de Marte. Si bien la población robótica de Marte está a salvo de la nube de polvo, sus orígenes siguen siendo un misterio.

La NASA ha presentado una serie de posibles explicaciones. Podría haber sido lanzado desde la superficie por algún proceso aún desconocido. También puede haber sido producido por una de las lunas de Marte, ya sea Fobos o el Deimos mucho más pequeño. También existe la posibilidad externa de que el polvo haya sido depositado por los vientos solares o cometas en órbita como Sliding Spring. Sin embargo, ninguna de estas explicaciones explicaría el polvo en el volumen o la ubicación que se ha observado. Claramente, se necesita más trabajo para resolver el misterio.

El otro descubrimiento de MAVEN en la atmósfera marciana se realizó con el instrumento Imaging Ultraviolet Spectrograph (IUVS). La NASA observó un resplandor auroral ultravioleta brillante que se extendía por el hemisferio norte. Su descubrimiento justo antes de la Navidad de 2014 ha llevado a los investigadores a llamar al fenómeno «Luces de Navidad».

Aurora

El origen y la naturaleza de las luces navideñas parecen ser bastante similares a las auroras boreales en la Tierra. Partículas energéticas, como electrones que fluyen desde el sol, llueven sobre la fina atmósfera marciana y la hacen brillar. MAVEN también detectó un estallido de electrones del sol al inicio de la aurora.

Hay menos gas en Marte para producir una aurora. Pero Marte no tiene un campo magnético protector como la Tierra, lo que explica por qué las luces navideñas se extienden profundamente en la atmósfera, mucho más profundo que en la Tierra. Los electrones pueden estrellarse directamente en la atmósfera de Marte con 100 veces más energía que aquí.

Estas son solo las últimas observaciones realizadas por la nave espacial MAVEN. Fue lanzado a finales de 2013 y llegó a la órbita del Planeta Rojo en septiembre de 2014. Ahora es cuatro meses en una misión de un año analizar la atmósfera marciana y comprender cómo evolucionó a lo largo del tiempo. La NASA se encuentra en la fase de planificación inicial para una futura misión tripulada a Marte, y los datos recopilados por MAVEN serán de gran importancia para el esfuerzo.