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La sonda solar Parker detecta emisiones de radio en la atmósfera de Venus

La nave espacial Parker se lanzó hace varios años para estudiar el sol, y esa sigue siendo su misión principal. Sin embargo, la sonda solar también ha hecho algunos pases cercanos a los planetas interiores. Un nuevo estudio revela que Parker se acercó tanto a Venus que recogió un ping de radar natural, lo que demuestra que pasó a través de la atmósfera superior del planeta. Esta es la primera medición directa de la atmósfera de Venus en décadas y se ve muy diferente a la última vez.

Dependiendo de su marco de referencia, Parker Solar Probe ya es la nave espacial más rápida jamás lanzada, y se está volviendo más rápida con cada asistencia de gravedad. Fue durante una de estas ayudas de gravedad en julio de 2020 cuando la nave pasó a solo 517 millas (833 km) sobre la superficie del planeta. Durante siete minutos durante su sobrevuelo, el instrumento FIELDS de Parker detectó una señal natural de baja frecuencia. Glyn Collison, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, rápidamente se dio cuenta de lo que tenían, basándose en su trabajo en el orbitador Galileo. Esa misión detectó un zumbido de radio similar cada vez que rozó la atmósfera de las lunas de Júpiter.

Venus y la Tierra son planetas muy similares en términos de composición y tamaño, pero la Tierra es una canica azul exuberante. Venus, por otro lado, es un páramo yermo con una presión atmosférica aplastante y nubes de ácido sulfúrico. Sin embargo, ambos planetas tienen una ionosfera en el borde del espacio. Este campo de partículas cargadas emite ondas de radio de forma natural, y eso es lo que detectó Parker.

Estos nuevos datos permitieron al equipo calcular la densidad de la atmósfera de Venus, lo que es imposible de hacer sin mediciones directas. La última vez que los científicos tuvieron tales datos fue en 1992 cuando el Orbitador Pioneer Venus llegó al planeta. Las mediciones posteriores de la Tierra sugirieron que la atmósfera superior de Venus experimentó cambios significativos durante los períodos de mínimo solar, a los que ingresamos unos meses antes del sobrevuelo. Parker confirma que la ionosfera del planeta se vuelve considerablemente más delgada a medida que el sol se vuelve menos activo.

Gran parte del trabajo de la NASA sobre Venus se ha centrado en por qué es tan diferente de la Tierra hoy. Los científicos creen que alguna vez fue mucho más parecido a la Tierra, y datos como las lecturas atmosféricas de Parker podrían ayudarnos a comprender cómo se transformó en el infierno de pesadilla que es hoy. Parker completará cuatro sobrevuelos más de Venus para disminuir su distancia del sol en su próximo paso. Es posible que obtengamos datos aún más útiles de Venus, cortesía de este explorador solar.