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La sonda Voyager 2 habla con la red mejorada de la NASA después de 8 meses de silencio

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La NASA lanzó las sondas Voyager en la década de 1970, aprovechando una alineación poco común de los planetas exteriores para arrojar la nave espacial fuera del sistema solar. Después de más de 40 años, estos exploradores innovadores todavía están vivos y hablando con el equipo aquí en la Tierra. Podemos decir con certeza ahora que la NASA ha logrado un progreso significativo en la actualización de una de sus matrices de comunicaciones del espacio profundo. La NASA acaba de decir «hola» a la Voyager 2, y la sonda lo responde.

Puede ser fácil confundirse con las dos naves espaciales Voyager: la Voyager 2 fue la primera en lanzarse en 1977, seguida por la Voyager 1 varias semanas después. Ambos pasaron por el sistema solar exterior, visitando planetas como Júpiter y Neptuno. Con la ayuda de la gravedad de esos gigantes gaseosos, los exploradores no tripulados volaron más allá del Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort para alcanzar el espacio interestelar. La Voyager 1 tomó una ruta más directa y en 2012 se convirtió en el primer objeto que salió de la heliosfera (la región del espacio dominada por el viento solar) y entró en el medio interestelar. La Voyager 2 siguió en 2018.

Naturalmente, hablar con una nave espacial a 18.800 millones de kilómetros de distancia requiere algo de energía. Desafortunadamente, la NASA solo tiene una antena en su red de espacio profundo capaz de comunicarse con la Voyager 2, y no estaba en la mejor forma a principios de año. El plato en cuestión, DSS43, está en Canberra, Australia. La instalación tiene un par de transmisores de radio, uno de los cuales era lo suficientemente potente como para comunicarse con la Voyager 2. Sin embargo, no había sido reemplazado en 47 años. La NASA tomó la decisión de desconectar el plato en marzo de 2020 para actualizaciones.

Sin DSS43, la NASA ha tenido que confiar en que la Voyager 2 aceptará los comandos cuando pueda volver a conectarse. La red del espacio profundo tiene otras antenas de alta potencia, pero la Voyager 2 alteró su trayectoria en 1989 para realizar un sobrevuelo de la luna Tritón de Neptuno. Esa maniobra puso a la nave espacial en una trayectoria alejada del plano del sistema solar. Por lo tanto, ninguno de los sistemas de la NASA en el hemisferio norte tiene una línea de sitio con la nave espacial. Ha podido escuchar señales de la Voyager 2, pero no pudo iniciar un enlace bidireccional.

La NASA todavía está trabajando en la actualización, que incluye el transmisor Voyager, los sistemas de calefacción y refrigeración, mejoras en la fuente de alimentación y más. Con el nuevo transmisor en su lugar, el equipo no podía esperar para enviar una onda Voyager 2. La sonda está tan distante que tardó más de 34 horas en recibir una respuesta, pero la Voyager 2 confirmó la señal y ejecutó los comandos según las instrucciones. Ya no los construyen así.