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La última prueba de Virgin Galactic pone a su alcance vuelos espaciales comerciales

Parece que Richard Branson se interesó por el espacio demasiado pronto. Desde mediados de la década de 2000, Virgin Galactic de Branson se ha acercado poco a poco a vuelos de aviones espaciales a gran altitud que ofrecerán unos minutos de ingravidez. Los compañeros multimillonarios Elon Musk y Jeff Bezos se han metido más recientemente en cohetes comerciales que tienen el potencial de llevar pasajeros al espacio. Independientemente, el plan de turismo espacial de Branson está casi en la meta. Siguiente otro vuelo de prueba exitoso, la compañía está en camino de transportar a sus primeros pasajeros a fines de este año.

Según Virgin Galactic, los pilotos Dave Mackay y CJ Sturckow volaron con éxito el primero de tres vuelos de prueba clave durante el fin de semana, alcanzando una altitud de 55 millas (89 kilómetros). La concesión de licencias es responsabilidad de la Administración Federal de Aviación (FAA), que estará observando para garantizar que VSS Unity haya eliminado todos los errores que plagaron los diseños de SpaceShipTwo en el pasado. En particular, la FAA querrá asegurarse de que se haya solucionado el problema de interferencia electrónica que causó un vuelo de prueba abortado en diciembre de 2020.

Virgin Galactic es una versión menos ambiciosa del turismo espacial. Desde su fundación en 2004, la firma espacial privada de Branson ha estado trabajando en aviones propulsados ​​por cohetes que se lanzan conectados a aviones de transporte. VSS Unity comenzó su vuelo de prueba el sábado como todos los demás: conectado a un avión WhtieKnightTwo llamado VMS Eve. Esta nave de doble fuselaje elevó Unity a 13 kilómetros antes de soltarlo. El motor del cohete de la nave le permitió ascender rápidamente hasta el borde del espacio, alcanzando velocidades tan altas como Mach 3. Tras el ascenso motorizado, VSS Unity se deslizó hacia abajo para un aterrizaje suave.

Si las pruebas posteriores salen según lo planeado, Virgin Galactic podría iniciar vuelos comerciales a fines de este año o principios del próximo. Ya tiene más de 600 clientes que pagan esperando su oportunidad de subir a bordo del VSS Unity, muchos de los cuales han estado esperando durante años para que les perforaran sus boletos. La mayoría de esas personas pagaron 250.000 dólares y cualquiera que se registre ahora tendrá que pagar más que eso.

Virgin no ha decidido cuánto más. Sin embargo, probablemente no podrá empujar demasiado los límites. Blue Origin de Bezos comenzará vuelos comerciales este verano, y las filtraciones anteriores han apuntado a un precio solo marginalmente más alto que Virgin Galactic. Y luego está SpaceX, que tiene una tecnología de cohetes reutilizables extremadamente confiable que podría permitirle ofrecer viajes competitivos a la órbita terrestre baja si así lo desea. Su primer vuelo comercial con el empresario Jared Isaacman y tres normales deberían lanzarse a finales de este año, pero no ha hecho que los boletos para futuros lanzamientos de cohetes estén generalmente disponibles a ningún precio.