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Los astrónomos detectan la supernova más brillante registrada

Hay mucho universo para explorar ahí fuera, así que constantemente estamos encontrando el próximo objeto o fenómeno “más antiguo” o “más grande”. Hoy, un equipo de investigadores de la Universidad de Birmingham dice que han identificó el más brillante explosión de supernova registrada, y puede ser un tipo de explosión estelar nunca antes vista que podría confirmar algunas ideas arraigadas sobre los ciclos de vida estelares.

La explosión en cuestión fue realmente masiva, por lo que tenemos suerte de que tuvo lugar a unos 3.600 millones de años luz de distancia. La supernova, conocida oficialmente como SN2016aps, exhibió un perfil de energía inusual que la distingue de otros eventos similares. En una supernova típica, la radiación emitida es menos del 1 por ciento de la producción total de energía. Las observaciones de SN2016aps muestran que su radiación era cinco veces mayor que la de una supernova «normal». Eso la convierte en la supernova más brillante jamás observada.

Como su nombre lo indica, SN2016aps se detectó inicialmente en 2016. El equipo lo identificó por primera vez utilizando el telescopio panorámico y el sistema de respuesta rápida en Hawái. Se realizaron observaciones de seguimiento con el telescopio espacial Hubble durante dos años más. Durante ese tiempo, el brillo de la supernova se redujo a solo el 1 por ciento de su salida máxima.

Debido a que la explosión tuvo lugar tan lejos, también sucedió en un pasado distante. Por lo tanto, el equipo ha especulado que podría ser el primer ejemplo de una supernova de «inestabilidad de par pulsante». En tal caso, dos estrellas grandes en un sistema binario se acercan cada vez más en espiral hasta que se fusionan. La inestabilidad de dos estrellas que se unen hace que exploten en una supernova, potencialmente una supernova muy, muy grande. Los astrónomos han formulado hipótesis sobre las supernovas de inestabilidad de pares pulsantes, pero nunca hemos confirmado su existencia mediante la observación.

Hubble en órbita

Los cálculos sugieren que el sistema que produjo SN2016aps tenía entre 50 y 100 veces la masa del sol. Su salida de alto brillo puede ser el resultado de la onda de choque de la supernova alcanzando el gas expulsado del sistema antes de la explosión principal. Esto es algo que los astrónomos esperarían encontrar en una supernova de inestabilidad de pares pulsantes. El equipo también detectó principalmente gas hidrógeno alrededor del evento, pero las estrellas masivas individuales habrían quemado su hidrógeno. Eso también respalda la idea de que SN2016aps se produjo después de la fusión de dos estrellas más pequeñas y jóvenes.

Los astrónomos esperan que el próximo telescopio espacial James Webb sea capaz de detectar objetos distantes similares para encontrar más de estas inusuales supernovas.