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Los astrónomos detectan otro posible exoplaneta justo al lado

En las últimas décadas, hemos pasado de cero exoplanetas conocidos a más de 4.000. Los científicos incluso han encontrado algunas que orbitan las estrellas más cercanas a la nuestra. Un proyecto llamado Near Earths in the Alpha Center Region (NEAR) acaba de detectar señales tentadoras eso podría apuntar a un planeta en la zona habitable de Alpha Centauri, que está a solo 4,37 años luz de distancia. Eso es justo al lado en términos astronómicos.

Nuestro sistema solar es bastante simple: una estrella y un montón de planetas orbitando alrededor. Centauri es un poco diferente y consta de Tres estrellas. Para empezar, está Proxima Centauri, que es una enana roja que se encuentra a una fracción de año luz más cerca de la Tierra. Proxima orbita Alpha Centauri A y B, que son estrellas más grandes y cálidas como el sol. Sabemos de al menos dos exoplanetas que orbitan en Proxima Centauri, pero un mundo alrededor de los miembros del sistema similares al sol sería aún más interesante, y podría haber uno.

El equipo de NEAR utilizó el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral en Chile para ver a nuestros vecinos celestes. El proyecto impulsó una actualización del VLT que incluía un instrumento llamado coronógrafo térmico. Esto permite a los astrónomos bloquear la luz de una estrella para que las débiles señales térmicas sean más fáciles de detectar. Después de más de 100 horas de observaciones acumuladas, los investigadores identificaron lo que parece ser una señal térmica en la zona habitable de Alpha Centauri A. Nadie está dispuesto a decir que esto es así. definitivamente un planeta, pero podría serlo.

El posible exoplaneta se etiqueta aquí como C1.

El exoplaneta, si existe, está en la zona habitable de la estrella. Eso significa que podría tener agua líquida y, por lo tanto, la posibilidad de vida. El análisis preliminar sugiere que el exoplaneta es un poco más pequeño que Neptuno. Eso podría significar que es un pequeño gigante gaseoso o posiblemente un planeta rocoso muy grande. Si se trata de un gigante gaseoso, la vida tal como la conocemos está descartada. Sin embargo, podría haber lunas orbitando alrededor del mundo que tengan agua líquida y una superficie sólida en la que la vida pueda evolucionar.

Todavía hay más trabajo por hacer antes de que podamos agregar otro exoplaneta a la lista. El equipo señala que la señal térmica podría tener otras explicaciones, como una región de polvo cósmico inusualmente caliente o un objeto más cálido y distante en el fondo. Necesitaremos instrumentos más sofisticados para estar seguros. Afortunadamente, el telescopio espacial James Webb finalmente podría lanzarse a finales de este año. Sus instrumentos infrarrojos deberían poder determinar si la firma térmica alrededor de Alpha Centauri A es un planeta o simplemente un ruido de fondo.