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Los astrónomos detectan un disco formador de luna alrededor de un planeta alienígena

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El cielo está lleno de estrellas y, por primera vez en la historia de la humanidad, sabemos qué orbitan algunas de ellas. Hay más de 4.000 exoplanetas confirmados, pero solo unos pocos han sido fotografiados directamente. Un joven gigante gaseoso llamado PDS 70c es uno de ellos, y ahora los astrónomos que utilizan el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) han descubierto algo nuevo: un disco de formación de luna alrededor del exoplaneta.

La mayoría de los exoplanetas conocidos se descubrieron mediante el método de tránsito, que es la base del instrumento TESS (Satélite de reconocimiento de exoplanetas en tránsito) de la NASA y el querido Telescopio espacial Kepler. Esta forma de detectar exoplanetas busca caídas en la luminancia a medida que los planetas transitan frente a la estrella. El sistema PDS 70 no está posicionado de tal manera que podamos usar el método de tránsito, pero eso es bastante afortunado. Su orientación permitió al Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral mirar hacia abajo en el disco planetario y detectar PDS 70c y 70b con un alto nivel de detalle.

Ambos exoplanetas de este sistema solar son muy jóvenes. La estrella en sí tiene solo unos pocos millones de años. La oportunidad de ver cómo se forman estos gigantes gaseosos es extremadamente valiosa para la ciencia, razón por la cual ALMA lo estaba escaneando en primer lugar. Hubo indicios de una región de formación de luna alrededor de PDS 70c, pero no tuvimos confirmación hasta ahora.

Como puede ver en la imagen de arriba, el punto brillante dentro del disco protoplanetario (ampliado a la derecha) es PDS 70c. Esa neblina a su alrededor es material que ha quedado atrapado en su gravedad, del cual ha mucho. PDS 70c todavía se está formando y ya es cuatro veces más masivo que Júpiter.

No sabemos cuánto de este disco caerá eventualmente en el planeta, pero los datos de ALMA muestran que hay una gran cantidad de materia flotando alrededor. El disco tiene un diámetro de aproximadamente 1 UA (la distancia entre la Tierra y el sol) y hay suficiente masa para formar tres satélites del tamaño de la luna de la Tierra. Nuestra comprensión de cómo se forman los planetas y las lunas es todavía rudimentaria, pero más observaciones del sistema PDS 70 podrían responder a muchas preguntas.

PDS 70 está a solo 370 años luz de distancia, que está justo al lado en términos galácticos. Esto lo convierte en un objetivo de observación ideal para los próximos instrumentos como el Extremely Large Telescope (ELT) de ESO, que se está construyendo en Chile cerca de ALMA. La NASA también espera tener el telescopio espacial James Webb lanzado para fin de año. Ambos instrumentos tendrán la capacidad de mirar más profundamente en el infrarrojo para sondear el anillo de polvo que forma la luna.