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Los astrónomos encuentran 12 asombrosas lunas nuevas en órbita alrededor de Júpiter

El famoso astrónomo Galileo Galilei descubrió las primeras cuatro lunas de Júpiter a principios del siglo XVII. Más de 400 años después, los astrónomos todavía encuentran lunas orbitando el planeta más grande del sistema solar. Tampoco estamos hablando solo de uno o dos rezagados. Astrónomos de la Carnegie Institution for Science han detectado 12 lunas nuevas orbitando Júpiter, lo que eleva el total a 79.

El equipo de Carnegie Institution, dirigido por Scott Sheppard, no se propuso encontrar ni una sola nueva luna joviana. El objetivo del equipo era escanear el cielo en busca de evidencia de un noveno planeta masivo en el sistema solar exterior. Muchos científicos están en la misma búsqueda, creyendo que un gigante gaseoso fantasmal más allá de la órbita de Neptuno podría explicar una serie de peculiaridades orbitales en otros objetos. Sheppard se dio cuenta el año pasado de que la zona de búsqueda del equipo para un noveno planeta se superponía con la órbita de Júpiter. Entonces, oye, ¿por qué no buscar algunas lunas más?

Usando el telescopio Víctor Blanco de 4 metros en Chile, el equipo realmente ganó el premio gordo de la luna. Este instrumento tiene un sensor de cámara grande, lo que permite a Sheppard y su equipo buscar en toda la vecindad de Júpiter con solo un puñado de exposiciones. Así, Júpiter tiene 12 lunas nuevas, todas las cuales han sido confirmadas por otros telescopios.

Nueve de las lunas nuevas se encuentran en un grupo de lunas más distantes en órbitas progradas. Eso significa girar alrededor de Júpiter opuesto a la rotación del planeta. Los otros tres son progrados, que orbitan en la misma dirección. Los astrónomos creen que las lunas progradas se forman alrededor de un planeta a partir de la misma nube de polvo y gas, por lo que tienden a tener órbitas más cercanas y una rotación similar. Un satélite progrado simplemente pudo haber estado flotando a través del sistema solar antes de ser capturado por Júpiter.

El equipo también descubrió una luna particularmente extraña en el nuevo lote. La luna Valetudo está en el cúmulo retrógrado, pero orbita en una dirección prograda y cruza las órbitas de varios otros satélites. El equipo de Sheppard especula que Valetudo podría ser un remanente de una colisión entre una o más lunas. Su pequeño tamaño lo respalda. Tiene solo un kilómetro de diámetro, con mucho la más pequeña de las lunas recién descubiertas.

Algunos se han preguntado si quizás eso no debería contar como una luna. Ya tenemos una clasificación para planetas enanos. Quizás necesitemos algo similar para las lunas diminutas. Esta pregunta también podría surgir más en el futuro. Sheppard espera que pueda haber incluso más lunas pequeñas acechando allí.