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Los astrónomos pueden haber descubierto por qué los planetas alienígenas carecen de exolunas

Los astrónomos han encontrado una gran cantidad de exoplanetas entre las estrellas, pero una cosa que no han encontrado son las exolunas. No hay evidencia de lunas orbitando ninguno de los planetas que hemos encontrado orbitando otras estrellas, y no está claro por qué. Las lunas son obviamente comunes en nuestro sistema solar: los gigantes gaseosos tienen docenas de ellas, e incluso el planeta enano Plutón tiene una. Investigadores de la Universidad de Nanjing en China han desarrollado una simulación que puede arrojar luz sobre por qué aún no hemos detectado lunas.

Las lunas alrededor de un gigante gaseoso podrían ser del tamaño de la Tierra o más grandes, por lo que definitivamente es algo que debes poder detectar. Técnicamente, hay dos posibilidades de por qué no hemos descubierto una exoluna. La primera es que simplemente no somos lo suficientemente buenos para detectar cosas tan lejos como para verlas. La segunda es que las exolunas son muy poco comunes en los planetas que hemos detectado. Esta es la posibilidad que ha investigado el equipo en China. ¿Podrían ser las lunas? arrojado fuera de órbita por alguna razón?

Los exoplanetas que hemos descubierto hasta ahora vienen en una variedad de tamaños y composiciones, aunque los más grandes son más comunes. Una característica que comparten muchos de ellos es la proximidad a sus estrellas. Los métodos que utilizamos para detectar exoplanetas son más efectivos en estos casos. El efecto de velocidad radial más antiguo, que busca movimientos en contra de la estrella cuando los planetas orbitan, es más pronunciado cuando el planeta está cerca. Asimismo, el método de tránsito es más efectivo para planetas cercanos porque bloquean más luz de la estrella. Dado que en su mayoría hemos visto planetas que están cerca de sus estrellas, ¿hay algo en ellos que podría hacer que las lunas sean menos propensas a aparecer? Resulta que la radiación podría ser la clave.

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Los planetas que orbitan cerca de sus estrellas están expuestos a más radiación, y esto tiene efectos sobre la atmósfera del planeta. Esto, a su vez, puede afectar a las lunas. El equipo creó simulaciones de exoplanetas gigantes gaseosos en el rango de masas de Neptuno, que esperaría tener muchas lunas en la vida real. Estaba 10 veces más cerca de una estrella similar al sol que la Tierra del sol, lo que garantiza que se bañe en radiación. Agregaron 500 lunas en órbitas estables, luego simularon la pérdida de atmósfera por la intensa radiación. El planeta simulado pierde masa a medida que pierde atmósfera, lo que finalmente cambia las órbitas de los planetas.

Al final de la simulación, aproximadamente una cuarta parte de las 500 lunas permanecían en órbitas estables alrededor del planeta. Aproximadamente la mitad de las lunas chocaron con el planeta y el resto se escapó al sistema solar. Esto podría explicar por qué no podemos detectar lunas alrededor de los exoplanetas que hemos descubierto. Un resultado de este escenario: esas lunas perdidas darían como resultado muchos más planetas rocosos y pequeños para descubrir.

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