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Los científicos idean una nueva forma de tratar la toxina más potente del mundo

La bacteria Clostridium botulinum produce el veneno más potente del mundo, que puede causar parálisis, dificultad para respirar y la muerte; se llama botulismo. La misma toxina también suaviza las arrugas de la piel en concentraciones bajas porque la naturaleza es así de extraña. Existe un tratamiento aprobado para el botulismo, pero no es perfecto. Dos equipos diferentes tienen ideó una nueva forma de tratar el botulismo que podría eliminar más eficazmente la peligrosa toxina de las células y tejidos, y se basa en una versión modificada de la propia toxina. Sin embargo, no hará nada por tus patas de gallo.

La toxina botulínica es tan mortal porque es experta en deslizarse hacia las células nerviosas donde bloquea la liberación de un neurotransmisor vital llamado acetilcolina. La forma más común de contraer el botulismo es comiendo alimentos almacenados incorrectamente que han permitido que proliferen las bacterias Clostridium. Si bien relativamente pocas personas contraen botulismo en los EE. UU., Hay aproximadamente 200 casos cada año, es más común en el mundo en desarrollo y los primeros síntomas a menudo se diagnostican erróneamente. También existe el potencial de que Clostridium botulinum podría usarse como arma biológica.

Los tratamientos actuales pueden eliminar la toxina del botulismo del torrente sanguíneo, pero no pueden hacer nada con las toxinas que ya se han infiltrado en las células. Ahí es donde el trabajo del Boston Children’s Hospital y del Instituto Nacional de Salud Mental de la República Checa podría marcar la diferencia. Ambos estudios adoptaron enfoques similares para unir un anticuerpo a moléculas botulínicas modificadas, utilizando esencialmente el botulínico como mecanismo de transporte de los anticuerpos.

En el sistema inmunológico, los anticuerpos se producen para ayudar al cuerpo a diferenciar entre «uno mismo» y «algo más que no debería estar allí». Si un anticuerpo se adhiere a algo extraño, lo marca para que el sistema inmunológico lo elimine. Algunos anticuerpos también pueden neutralizar moléculas y otras proteínas simplemente pegándolas para bloquear sus funciones. Los equipos diseñaron anticuerpos que pueden neutralizar el botulinum y los pegaron a versiones modificadas de la toxina que no causan enfermedades pero que aún pueden ingresar a las células.

Los equipos probaron sus tratamientos en varios modelos animales, incluidos ratones y macacos. Informan que los animales que recibieron el tratamiento sobrevivieron a la exposición a niveles peligrosos de toxina botulínica, y los controles no. El botulínico ligado a anticuerpos tampoco contribuyó a ningún efecto tóxico adicional. Aunque, a altas concentraciones, la toxina esterilizada todavía puede causar parálisis.

Debido a que la mayoría de los casos de botulismo humano involucran un reservorio de toxina en el intestino (es decir, intoxicación alimentaria), el tratamiento estándar probablemente seguirá siendo necesario. Sin embargo, la adición de anticuerpos relacionados con el botulismo podría ayudar a sacar a los pacientes críticamente enfermos del borde neutralizando las toxinas que ya están en sus células. Sin embargo, este trabajo aún es preliminar. Se necesitarán años de trabajo adicional antes de que la FDA permita que se usen en humanos.