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Los quásares están desapareciendo y los astrónomos no están seguros de por qué

En astronomía, existe un término llamado «núcleo galáctico activo», que se refiere al hecho de que algunos de los agujeros negros que se teoriza fuertemente que se encuentran en el centro de todas las galaxias están enviando un mucho de radiación de diferentes tipos. En general, son las fuentes de radiación más poderosas que conocemos, y el quásar es específicamente el tipo más energético. Se cree que son las emisiones de energía causadas cuando una gran cantidad de material cae en el disco de acreción de un agujero negro supermasivo, los cuásares se encuentran entre los objetos más útiles para los astrónomos. Se utilizan como una especie de sistema de posicionamiento universal, ya que su posición es tan visible y su posición tan confiable, pero nueva evidencia muestra que un número sorprendente está comenzando a desaparecer de la vista.

Se cree que los quásares generalmente se forman cuando dos galaxias chocan, lo que significa que a medida que el universo se expande y las cosas se separan cada vez más, la frecuencia de las colisiones galácticas disminuye. Se cree que esta es una de las razones por las que todos los cuásares conocidos están tan lejos: se formaron cerca del comienzo del universo, cuando todo estaba mucho más cerca y las galaxias eran mucho más propensas a encontrarse entre sí. Siendo ese el caso, todos los cuásares conocidos están tan lejos que funcionalmente no se mueven desde nuestra perspectiva, y pueden usarse como puntos de referencia para ubicar cosas en la inmensidad del espacio.

los cuásares desaparecen 2Pero resulta que los cuásares pueden cambiar de manera bastante dramática, como se evidenció el año pasado, cuando los astrónomos crearon el término «cuásares de apariencia cambiante». Se había observado que un cuásar en particular se atenuó de un brillo cuásar a un brillo galáctico inactivo en solo una década, una sorprendente pérdida de actividad durante un período de tiempo tan corto. Fascinados por este fenómeno, varios astrónomos de todo el mundo se dispuso a ver si podían encontrar más cuásares que cambiaban rápidamente, y antes de que dejaran de buscar, rápidamente habían encontrado más de diez más antes de detenerse.

Podría haber varias explicaciones. Una es que todo lo que sabemos sobre los quásares está mal, pero otra es que no todo lo que actualmente se llama quásar realmente lo es. El quasar de aspecto cambiante original bien pudo haber sido la emisión causada por una sola estrella o una pequeña cantidad de materia que es absorbida por un agujero negro, en lugar de un gran charco de materia que puede alimentar al agujero negro durante millones de años. Los astrónomos que no habían estado observando el tiempo suficiente para ver el comienzo de este evento relativamente de corta duración habrían asumido que era un quásar, cuando en realidad era una emisión transitoria de un núcleo galáctico inactivo.

los cuásares desaparecen 3Otra posibilidad es que, de hecho, sean quásares y, de hecho, no se hayan atenuado definitivamente. Es posible que algún día regresen, pasando por algún ciclo de luminosidad natural que aún no se comprende. Los quásares también podrían haber pasado detrás de algo que está bloqueando sus señales, pero, como con todo lo relacionado con este caso, debemos preguntarnos: ¿es realmente probable que eso haya sucedido con todas ¿de ellos?

Podría resultar que hay una amplia variedad de causas para cambiar el aspecto de los cuásares, y que algunos de ellos ni siquiera sean cuásares.