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Mars 2020 Rover completa la primera prueba de manejo

La NASA se ha acercado un poco más a completar su próximo rover de Marte con una prueba de manejo histórica. El equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, encendió el rover Mars 2020 y se le permitió conducir por la sala limpia de la Instalación de Montaje de la Nave espacial. La NASA informa el rover pasó la prueba con gran éxito, lo que indica que está listo para conducir en el planeta rojo.

El rover Mars 2020, aún sin nombre, se basa en gran medida en el exitoso diseño de Curiosity. Tiene seis ruedas con suspensiones independientes, lo que le permite atravesar terrenos irregulares. En la prueba JPL, el equipo instaló pequeñas rampas escalonadas para probar la distribución del peso del robot a medida que las ruedas se movían hacia arriba y hacia abajo. El rover condujo en incrementos de un metro durante más de 10 horas.

El rover ha demostrado ahora que puede operar por su propio peso en la Tierra, por lo que no debería tener problemas en Marte, donde pesará mucho menos. La NASA espera que este rover cubra una gran cantidad de terreno en Marte: Opportunity tiene el récord actual con 28.06 millas (45.16 kilómetros), pero Curiosity (en el que se basa Mars 2020) ha logrado un respetable 13.10 millas (21.09 kilómetros).

Esta prueba de manejo también demostró las capacidades autónomas del rover por primera vez. La NASA diseñó este robot para manejar más toma de decisiones en el sitio en lugar de esperar a que los controladores en la Tierra envíen instrucciones para cada maniobra. Por esta razón, tiene cámaras de mayor resolución y potencia de procesamiento adicional para crear mapas y ejecutar su software de navegación automática. También debería tener la fuerza necesaria, con sus ruedas de aluminio más gruesas y radios de titanio. Las ruedas de Curiosity han sufrido graves daños por las afiladas rocas de Marte, pero Mars 2020 debería poder cubrir más distancia antes de mostrar desgaste. Mars 2020 debería tener un promedio de 650 pies (200 metros) por día, lo que es apenas un poco menos que el mejor día de Curiosity a 702 pies (214 metros).

La NASA planea lanzar el rover en el verano de 2020 cuando Marte y la Tierra pasen cerca el uno del otro. Debería aterrizar en Marte utilizando un trineo de cohetes estilo Curiosity en febrero de 2021. El sitio de aterrizaje del cráter Jezero es ideal para la misión de buscar evidencia de vida antigua, así como depósitos de agua actuales. Incluso almacenará muestras que una misión futura podría recolectar para un viaje de regreso a la Tierra. El rover también debería recibir un nombre en los próximos meses.