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Mars Helicopter completa el primer vuelo de ida

El helicóptero Mars de la NASA ha iniciado una nueva fase de su misión. A fines de la semana pasada, Ingenuity despegó de Wright Brothers Field, pero a diferencia de todos sus vuelos anteriores, este quinto no terminó en el mismo lugar. Este primer vuelo de ida terminó en otra zona de aterrizaje a 423 pies (129 metros) al sur. Esto se produce cuando la NASA ha extendido la misión de Ingenuity hasta el verano, asegurando que veremos más vuelos récord.

El quinto vuelo del Ingenuity comenzó a las 3:26 PM EDT (12:33 PM hora local de Marte) el viernes y duró un total de 108 segundos. A diferencia de una prueba fallida reciente, el dron completó su secuencia de inicio antes de que se agotara el tiempo del sistema. La NASA ha dudado en transmitir un software actualizado para corregir este error, ya que el robot pasa correctamente al modo de vuelo aproximadamente el 85 por ciento de las veces. Después de despegar, el helicóptero se elevó a 423 pies (129 metros), su altitud más alta hasta el momento.

La NASA eligió la nueva base de operaciones en función de los datos recopilados durante el cuarto vuelo del dron, lo que la convierte en la primera operación de exploración aérea en otro planeta. El equipo creó mapas de elevación digitales que indicaban que la nueva zona de aterrizaje era completamente plana y sin obstáculos importantes. Esta es una parte vital del funcionamiento del helicóptero, ya que no se puede controlar en tiempo real desde la Tierra. Tenemos que confiar en que la programación de prevención de peligros a bordo puede manejar todo lo que se le presente.

Ahora que está a salvo en la superficie, Ingenuity solo tiene que esperar a que el rover Perseverance lo alcance. El helicóptero está, por necesidad, construido para ser liviano. Perseverance lleva el equipo de comunicación que envía datos a la Tierra, y el dron volador habla con el rover a través del protocolo inalámbrico Zigbee. El ingenio también se ejecuta en hardware estándar como el chip Snapdragon 801 ARM que no está reforzado para el duro entorno de Marte. Aún así, se está manteniendo increíblemente bien hasta ahora.

Inicialmente, estaba programado que Ingenuity dejara de volar a fines del mes pasado para que el rover pudiera comenzar sus operaciones científicas en otro lugar, pero el éxito de Ingenuity convenció a los gerentes de la misión para que siguiera funcionando. Afortunadamente, el área alrededor de Wright Brothers Field ha demostrado ser científicamente interesante para el equipo del rover. El objetivo es hacer algunos vuelos más durante los próximos meses sin ralentizar las operaciones del rover. Como parte de esta «demostración de operaciones», la NASA podrá evaluar cómo los activos voladores como Ingenuity pueden respaldar misiones en el futuro.