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Mars Rover se prepara para recolectar la primera muestra para regresar a la Tierra

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El rover Perseverance de la NASA ha estado jugando un papel secundario al helicóptero Ingenuity en los últimos meses. Pero para ser justos, es un helicóptero en Marte. Para no quedarse atrás, Perseverance se está preparando para el próximo gran paso en su misión en el planeta rojo. En las proximas semanas, La NASA recolectará la primera de muchas muestras que algún día podría regresar a la Tierra para su estudio. Primero, el rover tiene que encontrar el trozo de roca adecuado para excavar.

El robot tiene un impresionante conjunto de herramientas que pueden analizar la geología de Marte, pero hay mucho que puede hacer en el sitio. No todos los instrumentos son lo suficientemente compactos como para hacer el viaje atornillado a un rover, y los científicos podrían pensar en experimentos adicionales mucho después de que el tren (o cohete) haya abandonado la estación. Por eso es tan deseable traer muestras a la Tierra. Sin embargo, no fue sencillo construir un sistema para recolectar esas muestras.

El sistema de almacenamiento en caché de muestras incluye 43 tubos de metal que se deslizan en la broca de perforación del rover. Los tubos de muestra son las cosas más limpias jamás enviadas al espacio. Eso era esencial para garantizar que las muestras no estuvieran contaminadas con materiales de la Tierra. La NASA incluso tuvo que retirarse de sus protocolos de descontaminación originales porque estaba quitando la capa natural de hidrocarburos del metal. Eso hizo que el material se pegara, lo que provocó que los tubos se atascaran en la broca. El taladro de percusión rotatorio es capaz de tallar pequeñas muestras de roca del tamaño de un trozo de tiza, que se transfiere instantáneamente al tubo.

El objetivo actual es encontrar una roca geológicamente interesante en el suelo del cráter Jezero. De hecho, el equipo necesita dos rocas idénticas. Una piedra se limpiará y se someterá a escaneos con instrumentos SHERLOC, PIXL y WATSON. La Mastcam-Z también se involucrará para tomar fotos de alta resolución, y la SuperCam usará su láser para vaporizar pequeños fragmentos de la muestra para analizar las moléculas.

Técnicos de la NASA cargando los tubos de retorno de muestra en Perseverance.

La segunda roca no será golpeada por láser ni raspada en Marte; viene a la Tierra. Antes de recolectar el núcleo destinado a un viaje de regreso, la NASA dejará que Perseverance se siente durante un Sol marciano completo hasta que pueda recargar sus baterías. Luego, girará el taladro de almacenamiento en caché de muestras en la roca «gemela». Ese tubo de muestra permanecerá almacenado junto con todos los demás que recoge Perseverance.

Se necesitarán al menos dos misiones más para recuperar esas muestras: una para recogerlas y llegar a la órbita de Marte, y otra que lleva la carga útil de Marte a la Tierra. El proceso de planificación apenas está comenzando, pero los tubos podrían estar en casa ya en 2031. La primera recolección de muestras debería comenzar en aproximadamente dos semanas.