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Marte puede estar aplastando lentamente a Fobos en un anillo planetario

Las lunas son raras. A veces son sacados de un camino pacífico a través del espacio, cayendo fácilmente en órbita alrededor de un planeta. Otras veces, son arrancados de la sustancia del planeta en sí por una colisión enorme, ya que un pedazo de planeta gigantesco se vuelve esférico lentamente gracias a las fuerzas gravitacionales internas. Algunas lunas giran lentamente hacia afuera, destinadas a escapar algún día y volar para explorar el cosmos. Otros y en espiral hacia adentro, y algún día se estrellarán para devastar a sus padres.

Fobos, la más interna de las dos lunas de Marte, puede tener una historia de vida aún más inusual: en lugar de girar en espiral hacia adentro para finalmente chocar con el planeta, nueva evidencia sugiere que Fobos está siendo aplastado lentamente por la gravedad de Marte, y que algún día se derrumbará para convertirse en los polvorientos componentes de un anillo planetario. Fobos entra en espiral unas pocas pulgadas por siglo, lo que significa que durante millones de años, poco a poco estará sujeto a una proporción cada vez mayor de la gravedad de la superficie marciana.

La luna marciana Fobos realiza un eclipse solar, como lo ve Curiosity

Fobos, atrapado en tránsito por el sol.

Los astrónomos observaron por primera vez las «estrías» en Fobos hace algún tiempo, pero asumieron que eran grietas causadas por un gran impacto de meteorito, o quizás por muchos más pequeños. Ahora, el nuevo modelo sugiere una explicación diferente: las ranuras que se pueden ver en el lado de Phobos son en realidad signos de que la luna está siendo aplastada lentamente. La evidencia fue presentada en la Reunión de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense en National Harbor, Maryland.

La gran idea nueva es que Fobos es una luna de «pila de escombros» en el centro, una colección suelta de rocas que no se han fusionado para convertirse en un todo sólido y que, por lo tanto, se deforman fácilmente debajo de unos 330 pies de regolito (tierra marciana). Fobos está más cerca de su planeta padre que cualquier otra luna del sistema solar (y por lo tanto más cerca que cualquier otra luna conocida, punto), por lo que esas fuerzas son bastante fuertes. El regolito parece actuar como una especie de tela, capaz de soportar cierta cantidad de tensión de una manera ligeramente dúctil, pero luego falla bajo esas tensiones y se agrieta como se ve en la superficie.

phobos aplastar 2Neptuno tiene otra luna potencial de pila de escombros que también está girando lentamente hacia adentro y también muestra signos externos de estrés. El estudio de Fobos podría arrojar luz sobre todo un tipo de luna y podría ayudar a explicar la formación de muchos sistemas de anillos planetarios. Un anillo potencial nacido de Fobos alrededor de Marte probablemente solo existiría entre uno y cien millones de años antes de que la mayoría de las partículas fueran arrastradas hacia la superficie del planeta; piense en el volumen de cosas que alguna vez debieron haber estado girando alrededor de Saturno, para que todavía podamos encontrar tanto en una órbita relativamente estable.

Como ocurre con toda la ciencia planetaria, esto tiene implicaciones para el estudio de exoplanetas. Las lunas distantes son actualmente demasiado pequeñas para observarlas directamente, pero siguen las mismas reglas físicas básicas que todos los demás cuerpos del universo. La forma en que se rompen mientras caen en su planeta anfitrión podría ser muy similar a cómo un planeta se rompe al caer en su estrella anfitriona.