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Micron finaliza el desarrollo de 3D XPoint y venderá su Optane Fab

En 2015, Micron e Intel anunciaron el desarrollo de un nuevo tipo de memoria. Apodado 3D XPoint (Crosspoint), el nuevo tipo de memoria ofrecía niveles de resistencia que NAND flash no podía igualar y teóricamente un rendimiento más alto. Intel comercializó su marca como Optane, mientras que Micron tenía la intención de lanzar sus propios productos QuantX. Micron nunca envió hardware al público en general, e Intel recientemente ha reducido sus propios esfuerzos de Optane para enfocarse en la empresa.

Ahora, Micron anuncia que tiene la intención de dejar el negocio por completo. También quiere vender la fábrica en Lehi, Utah, donde actualmente fabrica Optane para Intel.

Micron e Intel comenzaron a disolver su sociedad conjunta hace varios años, culminando con la decisión de Micron de comprar la participación de Intel en la misma fábrica de Lehi. El hecho de que Micron deje el negocio de Optane hoy no significa que la compañía no continuará produciendo hardware para Intel, pero el fabricante de memorias no se anda con rodeos sobre por qué abandona el mercado de Optane.

«Micron ha determinado ahora que no hay suficiente validación de mercado para justificar los altos niveles de inversiones en curso necesarios para comercializar con éxito 3D XPoint a escala para abordar las necesidades cambiantes de memoria y almacenamiento de sus clientes».

¿Optane tiene futuro?

Todo el impulso de marketing de Intel en torno a Optane giró en torno a la idea de que el estándar de memoria ofrece características que NAND y DRAM convencionales no pueden ofrecer, con mayor rendimiento y resistencia que el primero y menor consumo de energía y mayor densidad que el segundo. También ha revelado algunos usos de Optane como memoria persistente que permiten mejoras sustanciales en el rendimiento de los servidores si las aplicaciones relevantes se recodifican para aprovechar las capacidades que Optane aporta.

El problema que ha tenido Intel es doble: primero, si bien Optane ofrece un mayor rendimiento en algunos escenarios y una mejor resistencia en general, esas ganancias no han sido lo suficientemente grandes como para impulsar una adopción más amplia del mercado.

Intel ha dicho a la prensa que Crow Pass, que llega con Sapphire Rapids, será la primera generación de Optane en ofrecer aumentos de velocidad significativos con respecto a su predecesor. Dado que se espera que Sapphire Rapids esté en el mercado el próximo año, esto sugiere que Optane podría obtener un aumento de rendimiento en 12-18 meses, posiblemente abriendo una brecha más amplia entre él y NAND.

Sin embargo, un problema importante para Intel ha sido el colapso de los precios de las memorias flash NAND y DRAM durante 2018 y 2019:

El plan original de Optane era que la primera generación demostrara una prueba de concepto, mientras que los productos posteriores y las economías de escala crecientes mejoraron los costos con el tiempo. Si mira hacia atrás y observa dónde estaban los precios de DRAM y NAND en 2015 – 2016, son un poco más altos que en la actualidad. Esto ha ejercido presión sobre Optane y ha limitado la capacidad de Intel para venderlo. Los comentarios de Micron sobre un mercado más pequeño de lo esperado hablan de este problema.

El objetivo de Optane era crear un baluarte de mejora del rendimiento que bloqueara a los proveedores en las ventas de Xeon (mientras que, sí, también aumentaría el rendimiento del servidor x86). A número de analistas suponer Memoria de clase de almacenamiento – es decir, recuerdos persistentes como el Z-NAND y Optane de Samsung – para crecer de manera constante en los próximos años, como se muestra en la siguiente imagen:

Con Micron moviéndose para salir del negocio, Intel tiene que decidir a dónde quiere ir desde aquí. ¿Apoyará a las generaciones futuras de Optane utilizando la interfaz CXL neutral para la industria en desarrollo? Tal movimiento podría impulsar la adopción al extender los beneficios de Optane a los servidores AMD y ARM. Intel probablemente detesta hacer tal movimiento, precisamente por esta razón.

Mucho depende de cómo se perfile Crow Pass. Lanzar un tipo realmente nuevo de tecnología de almacenamiento es increíblemente difícil. Muchos de los problemas que enfrenta Intel con respecto al costo y el soporte de software son comunes a cualquier esfuerzo por anular un estándar arraigado. Dicho esto, Intel ha invertido seis años de desarrollo en Optane y podría necesitar otros 2-3 años de trabajo antes de que esa inversión realmente comience a dar sus frutos.

Hablando estrictamente por mí, y no en nombre de ExtremeTech: la única razón por la que Intel se aleja de Optane, en mi opinión personal, es si no ve camino que desemboca en la viabilidad comercial. Énfasis en «largo plazo». Pasamos una década desde el punto en el que mejorar la eficiencia informática era tan simple como esperar al siguiente nodo de proceso. El nombre del juego hoy en día es la colaboración para optimizar cada parte del sistema.

Optane no es actualmente un reemplazo simultáneo de NAND y DRAM, pero se acerca más a capturar ese objetivo que cualquier recuerdo emergente de las últimas dos décadas. Y se cree que los envíos de bits de Optane, aunque bajos, son más grandes que todos los demás recuerdos emergentes combinados. Intel es una empresa increíblemente saludable, con excelentes balances. Los inversores activistas como Third Point han dejado en claro que tienen sus propias ideas sobre cómo Intel debería abordar sus desafíos, pero la última vez que lo comprobé, Andy Grove no encontró a Intel para enriquecer a los inversores activistas. El nuevo director ejecutivo, Pat Gelsinger, fue un aprendiz de Grove y un empleado de Intel durante mucho tiempo durante su apogeo, por lo que veremos qué tipo de cultura cambia y qué cambios de enfoque trae a la mesa.