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MIT muestra cómo desviar asteroides asesinos

No es cuestión de Si un gran asteroide golpea la Tierra – es cuando. Las rocas espaciales han llovido sobre la Tierra mucho antes de que los humanos estuvieran aquí, y no van a detenerse ahora. Sin embargo, un equipo del MIT ha realizado un estudio de todos los planes actuales para desviar un asteroide y ha desarrollado un modelo para determinar el mejor curso de acción basado en varias variables cruciales. Es posible que no tengamos muchas posibilidades si detectamos un gran asteroide en curso de colisión mañana, pero el nuevo estudio proporciona un camino hacia la salvación potencial.

El análisis señala que hay dos puntos en los que podríamos intentar detener un asteroide destinado a golpear la Tierra, uno de los cuales sería mucho más fácil pero requiere una planificación adicional. Podríamos intentar desviar un asteroide mientras se precipita hacia nosotros, pero eso requeriría mucha más fuerza. Alternativamente, podríamos empujar una roca espacial a un lado mientras pasa por un «ojo de cerradura» gravitacional. Esa es simplemente una ubicación en el campo de gravedad de la Tierra que empuja a un asteroide a un curso de colisión en su próxima órbita.

El autor principal, Sung Wook Paek, señala que una desviación de «último minuto» es donde se ha centrado la mayoría de las investigaciones. Sin embargo, interceptar un objeto antes de que pase por el ojo de una cerradura podría ser mucho más inteligente. El principal inconveniente aquí es que necesitamos más datos sobre el asteroide y su órbita. El estudio utilizó dos asteroides cercanos a la Tierra de los que sabemos mucho: 99942 Apophis y 101955 Bennu. Apophis pasará cerca un ojo de cerradura en 2029, pero actualmente no se prevé que nos golpee. Es incluso menos probable que Bennu encuentre su camino hacia el ojo de una cerradura, pero tenemos buenos datos sobre este objeto, ya que es el objetivo de la misión OSIRIS-REx de la NASA.

Bennu, uno de los dos objetos utilizados como caso de prueba en el estudio del MIT.

Paek y su equipo consideraron tres perfiles de misión básicos para desviar asteroides de un ojo de cerradura. El más simple es un impactador cinético único, que dispararíamos al objeto poco antes de que llegue al ojo de una cerradura para desviarlo de su curso. Otra opción es enviar a un explorador para que inspeccione el asteroide para determinar cómo una segunda nave espacial podría desviarlo de su curso. La tercera consta de dos mitades: un explorador y un impactador pequeño para desviar potencialmente el asteroide en la primera fase, y luego un segundo impactador más grande para asegurarse de que el asteroide no sea una amenaza.

Según los casos de prueba, el equipo determinó que cinco años es tiempo suficiente para buscar el perfil de misión más elaborado. Si supiéramos con cinco o más años de anticipación que Apophis se dirigía a un ojo de cerradura, podríamos enviar un explorador y un impactador pequeño, seguidos más tarde por un impactador grande. Con dos a cinco años, aún podríamos enviar un explorador para perfeccionar la eventual misión del impactador. Menos que eso y tendríamos que enviar un solo impactador. Con menos de un año de antelación, es poco probable que podamos hacer algo para evitar que un asteroide pase por el ojo de una cerradura.

Para un objeto como Bennu, es posible que podamos omitir las misiones de exploración. La NASA pronto comprenderá muy bien su composición gracias a la misión OSIRIS-REx. Todo sale según lo planeado, una muestra de Bennu llegará a la Tierra en 2023.

Crédito de la foto superior: NASA