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NASA: El planeta enano Ceres es un mundo oceánico

Los científicos consideraron a Plutón como un planeta cuando fue descubierto, pero luego se convirtió en el primer planeta enano. Sin embargo, no es el más cercano a la Tierra. Ceres es un planeta enano y el objeto más grande del Gran Cinturón de Asteroides, y hoy tiene una nueva distinción: mundo océano. Los últimos datos de la misión Dawn de la NASA demuestran que el casi planeta tiene un vasto depósito de agua salada escondida debajo de su superficie. Eso lo convierte en un posible hogar de por vida en el sistema solar.

La nave espacial Dawn, impulsada por un motor de iones, visitó Ceres en 2018, acercándose a 35 kilómetros de la superficie. Las imágenes del acercamiento de Dawn despertaron interés cuando mostraron varios puntos brillantes en el cráter Occator de 57 millas (92 kilómetros). Todo el planetoide tiene solo 590 millas (950 km) de diámetro, por lo que este cráter es bastante prominente.

Los investigadores que trabajan en la misión Dawn utilizaron datos geomorfológicos y topográficos para precisar el origen de las manchas de una vez por todas. Ahora sabemos que los puntos brillantes son el resultado de la cristalización de la sal en la superficie, y estos depósitos son jóvenes, de los últimos millones de años. La salmuera con alto contenido de sal se evaporaría en unos pocos cientos de años, pero el cráter en sí tiene unos 22 millones de años. Los científicos saben que los depósitos de sal son más jóvenes porque Ceres es golpeado con frecuencia por asteroides más pequeños que oscurecerían las superficies reflectantes con el tiempo.

Esta imagen en falso color de Dawn resalta la sal recientemente depositada.

El equipo identificó dos fuentes de depósitos de sal en Ceres. El primero fue un charco fangoso de salmuera justo debajo de la superficie. Ceres no tiene ningún calentamiento geológico interno, pero el impacto que formó el cráter Occator licuó el agua. Ese charco se enfrió después de unos pocos millones de años, pero el impacto también produjo fracturas que se extienden profundamente en la superficie. Las fracturas se cruzan con un depósito de salmuera más grande y de larga duración más abajo. Con el tiempo, eso permitió que más salmuera se filtrara a la superficie donde se evaporó y dejó más sal.

Entonces, Ceres es un mundo oceánico, al menos hasta cierto punto. Todo lo que podemos decir ahora es que su reservorio de agua salada es regional, pero podría ser más expansivo. Esto plantea la cuestión de si la vida podría sobrevivir en Ceres. Es posible que el alto contenido de sal no sea agradable para la mayoría de los organismos, pero hay abundantes microorganismos en la Tierra a los que no les importa los ambientes extremadamente altos en sal. Quizás también haya algo así viviendo en los océanos de Ceres.