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Nave espacial japonesa probará un recolector de basura espacial en su camino a la ISS

Los humanos se han vuelto bastante buenos para poner cosas en órbita, pero no siempre nos molestamos en bajarlas cuando terminamos con ellas. Esto ha provocado un problema con la acumulación de basura espacial, que puede ser un peligro grave para futuras misiones espaciales. Japón ha lanzado la nave espacial Kounotori 6 en su camino hacia la Estación Espacial Internacional, pero esta nave de carga tiene un doble propósito. Ha sido equipado con una correa electromagnética diseñada para arrastrar basura espacial fuera de órbita.

Los científicos de la ESA estiman que hay cientos de miles de piezas individuales de desechos espaciales altamente peligrosos sobre la Tierra gracias a la actividad humana. Hace unos años, había alrededor de 670.000 objetos de entre 1 y 10 cm y 29.000 objetos de más de 10 cm. También hay millones de objetos pequeños de menos de 1 cm de ancho, y estos todavía pueden tener suficiente energía para causar daños a las naves espaciales y los satélites si chocan a velocidades relativas suficientemente altas.

Entonces, el espacio es un montón de basura. Entonces, ¿por qué no tenemos más cuidado con traer cosas de vuelta a la atmósfera cuando terminamos con ellas? Dinero. Una vez que un objeto está en una órbita estable, es necesario gastar energía para ralentizarlo (es decir, arder retrógrado) hasta que golpea la atmósfera. Eso significa que necesitaría equipar la mayoría de los satélites y sondas con motores y combustible adicional, lo que generalmente no se considera una prioridad. Por lo tanto, Japón está experimentando con Kounotori 6 como una forma de limpiar después de todos.

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Kounotori 6 tiene una correa electrodinámica (EDT) de 2,300 pies, que algún día podría usarse para enviar basura espacial a la atmósfera, donde puede quemarse de manera segura. El EDT tiene un peso de 44 libras al final para simular un pedazo de basura espacial que necesita ser arrastrado fuera de órbita. Los electrones del plasma ambiental que rodea la Tierra son atraídos por la correa y emitidos por el vehículo. Esto proporciona una pequeña cantidad de empuje que puede usarse para desorbitar el objeto (junto con el vehículo) sin motores costosos ni tanques de combustible. La Agencia Espacial Japonesa llama a esto un «impulso actual».

La versión de prueba adjunta a Kounotori 6 no es lo suficientemente larga como para arrastrar la nave espacial fuera de órbita. Se utilizará para probar la unidad actual durante una semana antes de que continúe la misión de carga a la ISS. La correa se desechará antes de que Kounotori 6 se acerque a la estación. Hay planes para versiones futuras del EDT de 16,400 y 32,800 pies de largo, que deberían producir suficiente empuje para arrastrar objetos más grandes fuera de órbita.