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Nuevas fotos revelan que Ultima Thule es un panqueque pegado a una nuez abollada

Cuando New Horizons transmitió sus primeras imágenes de Ultima Thule, el objeto del cinturón de Kuiper (KBO) y el objeto más distante jamás explorado por humanos, los científicos y la prensa notaron con entusiasmo que parecía ser un antiguo binario de contacto compuesto por dos formas esféricas comprimidas en su punto de contacto mutuo. A muchos ojos, parecía un muñeco de nieve de dos lóbulos. Pero esta imagen (que se muestra arriba) no es una imagen tan completa de la forma como pensamos. Es la mejor foto disponible de Ultima Thule, pero parece haber capturado el binario de contacto de frente, en lugar de desde el borde.

New Horizons se ha disparado lejos de Ultima Thule desde el día de Año Nuevo, pero la velocidad de datos en la nave espacial es tan baja que todavía estamos recibiendo telemetría de sus encuentros iniciales. Esto es lo que escribe la NASA:

Las primeras imágenes en primer plano de Ultima Thule, con sus dos segmentos distintos y, aparentemente, esféricos, los observadores lo llamaron «muñeco de nieve». Sin embargo, un mayor análisis de las imágenes de aproximación y estas nuevas imágenes de salida han cambiado esa vista, en parte al revelar un contorno de la parte de la KBO que no estaba iluminada por el Sol, pero que podría «trazarse» ya que bloqueaba la vista hacia estrellas de fondo.

Al encadenar 14 de estas imágenes en una película de partida corta, los científicos de New Horizons pueden confirmar que las dos secciones (o «lóbulos») de Ultima Thule no son esféricas. El lóbulo más grande, apodado «Ultima», se parece más a un panqueque gigante y el lóbulo más pequeño, apodado «Thule», tiene la forma de una nuez abollada.

Así es como se ve, según la NASA:

UItima-Thule-Shape

Hay videoclips disponibles en el sitio de la NASA. Según el investigador principal Alan Stern del Southwest Research Institute, «Nunca habíamos visto algo como esto orbitando el Sol».

Parte de lo que hace que Ultima Thule sea tan interesante es que es una verdadera cápsula del tiempo de la era más antigua de nuestro Sistema Solar. Si bien los KBO alguna vez fueron mucho más comunes de lo que son ahora, las áreas más distantes de nuestro sistema planetario probablemente nunca contenían tanto material a granel como las áreas más cercanas al Sol. Hemos hablado antes de cómo se cree que los planetas enanos, como Ceres, representan una etapa crítica en la evolución planetaria, ya que los objetos que se convertirían en los planetas internos y externos «aumentaron» de pilas de escombros de asteroides a planetesimales, planetas enanos, a planetas. Objetos como Ultima Thule representan una etapa incluso anterior en ese proceso, congelada en el tiempo durante miles de millones de años.

UlitmaThule_Crescent_2-7-19

La NASA compuso este nuevo modelo observando Ultima Thule a lo largo del tiempo, observando qué estrellas de fondo parpadeaban y cuáles no cuando el asteroide giraba. Luego se combinaron imágenes individuales para crear un modelo compuesto de la forma general. Se publican nuevos datos de New Horizons Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) aquí cada viernes, para aquellos interesados ​​en ver los archivos de imagen sin procesar antes de procesarlos.