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Orbital ATK lanza la primera misión espacial desde la explosión de 2014

Orbital ATK puso en órbita con éxito su cuarta nave espacial Cygnus no tripulada el domingo por la tarde en una misión de reabastecimiento a la Estación Espacial Internacional. Este es el primer intento de lanzamiento realizado por la compañía desde que su cohete Antares explotó poco después del despegue hace más de un año. Este exitoso regreso al espacio será un alivio para Orbital ATK, pero llegó allí sin el diseño personalizado del cohete en el centro de sus planes comerciales.

La explosión de Antares fue la primera de dos fallas de alto perfil en el espacio de unos meses para el programa de reabastecimiento comercial de la NASA. Después de que el lanzamiento de Antares terminara en una explosión de fuego en octubre de 2014, el Falcon 9 de SpaceX se interrumpió a los pocos minutos de su misión en junio de 2015. Las primeras especulaciones sobre la causa del fallo de Orbital ATK giraban en torno a los motores, y de hecho ese era el problema. Un cohete no es muy bueno sin motores confiables, por lo que la compañía realizó este lanzamiento con un cohete Atlas V estándar (pero confiable). No es tan sexy como lanzar su propio cohete, pero el Atlas V es un diseño probado.

Orbital ATK eligió basar su diseño Antares en dos motores de cohetes rusos AJ-26 reacondicionados, conocidos en esta configuración como motores NK-33. Una turbobomba falló en uno de estos motores, lo que provocó la explosión y el posterior accidente. El Antares está siendo reacondicionado con motores rusos RD-181. Mientras tanto, Orbital ATK pagó a United Launch Alliance (ULA) para enviar dos misiones Cygnus en sus cohetes Atlas V. Estos cohetes también usan motores rusos, pero están basados ​​en motores RD-180 similares a los que se usan en el nuevo Antares.

Reacondicionamiento de Antares

Fueron necesarios varios intentos para obtener una ventana de lanzamiento clara el domingo, pero la carga útil llegó a la órbita sin problemas. A bordo de la cápsula Cygnus hay 7,300 libras de suministros, incluidos alimentos, equipo científico y herramientas. Los retrasos significan la nave espacial no llegará a la estación hasta el miércoles (originalmente se esperaba hoy). Afortunadamente, la ISS ha recibido varias misiones de reabastecimiento desde las recientes fallas.

Se espera otro lanzamiento basado en Atlas desde Orbital ATK en los próximos meses, pero el Antares debería regresar al servicio a tiempo para una misión de reabastecimiento en mayo. Esa será la verdadera prueba de las perspectivas de Orbital ATK. No es factible que pague los lanzamientos en la plataforma de otra persona de manera indefinida, pero el contrato de la NASA para reabastecer la estación no es el tipo de cosa en la que puede retroceder. La sospecha es que ULA hizo un buen trato con Orbital para ayudarlo a volver a encarrilarse.