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OSIRIS-REx de la NASA completa el último sobrevuelo de asteroides antes de dirigirse a casa

El ambicioso Orígenes, Interpretación espectral, Identificación de recursos, Seguridad, Explorador de regolitos (OSIRIS-REx) de la NASA ha estado en órbita del asteroide Bennu desde 2018, pero se está preparando para dar por terminado el día y regresar a casa. La NASA informa que OSIRIS-REx ha completado una adición de último minuto a su perfil de misión: un sobrevuelo final de Bennu para ver cómo sus actividades cambiaron la superficie del objeto.

OSIRIS-REx llegó a Bennu a fines de 2018, pero la NASA pasó casi dos años estudiando la roca espacial antes de que OSIRIS-REx se pusiera manos a la obra. El mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) de la nave espacial le permitió descender y tocar el asteroide, descargando una ráfaga de nitrógeno comprimido. OSIRIS-REx hizo precisamente eso a finales de 2020, recogiendo lo que podría ser más que dos libras de regolito. La NASA habría considerado la misión un éxito con solo 2,1 onzas (60 gramos).

La NASA dice que OSIRIS-REx partirá de Bennu el 10 de mayo. La larga espera se debe principalmente a la mecánica orbital: si la nave espacial espera hasta mayo para dejar la órbita, usará menos combustible para regresar a la Tierra. Esto también le dio tiempo al equipo para planificar la gira final ahora completa, que tuvo lugar a principios del 7 de abril.

OSIRIS-REx pasó casi seis horas tomando imágenes de Bennu durante la maniobra preprogramada. Cubrió más de una rotación completa del asteroide, pero el área alrededor del sitio de muestreo «Nightingale» será la más interesante. «Al estudiar la distribución del material excavado alrededor del sitio TAG, aprenderemos más sobre la naturaleza de los materiales de la superficie y del subsuelo junto con las propiedades mecánicas del asteroide», dijo el Dr. Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona.

Con el sobrevuelo hecho, todo lo que la NASA tiene que hacer ahora es descargar los datos. Sin embargo, es más fácil decirlo que hacerlo. A una distancia de 185 millones de millas (297 millones de kilómetros), Deep Space Network solo puede administrar una velocidad de datos de 412 kilobits por segundo. Además, OSIRIS-REx tiene que compartir tiempo en la red con otras misiones espaciales de la NASA. Con solo unas pocas horas de descarga por día, la NASA espera que se tarde una semana más en obtener los múltiples gigabytes de datos recopilados por OSIRIS-REx.

Después de comenzar el 10 de mayo, OSIRIS-REx tardará dos años en regresar a casa. El contenedor de muestras con muestras prístinas de un antiguo asteroide debería aterrizar en el campo de pruebas y entrenamiento de Utah el 24 de septiembre de 2023.