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Perseverance Rover de la NASA pierde la primera muestra de roca en Marte [Update]

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La perseverancia llegó a Marte en febrero, pero el ingenio se ha robado la atención en los últimos meses. Y eso no debería sorprender: es el primer objeto creado por humanos que vuela sobre otro planeta, lo cual es asombroso. Sin embargo, la perseverancia indudablemente va a tener un impacto mayor en nuestra comprensión del planeta rojo, y eso comienza ahora, o mejor dicho, debería haberlo hecho. La NASA ha anunciado que Perseverance no ha podido adquirir su primera muestra de roca marciana, algo que los ingenieros nunca habían visto en las pruebas en la Tierra. La NASA tendrá que averiguar qué salió mal e intentarlo de nuevo. Una vez adquirida, esa muestra vivirá en el vientre del rover y algún día podría regresar a la Tierra para un análisis detallado.

La NASA se centró en Ingenuity a fines de la primavera y principios del verano, pero Perseverance comenzó a abrirse camino hacia interesantes formaciones geológicas con Ingenuity a cuestas hace varias semanas. El equipo necesitaba encontrar un objetivo adecuado para su primer procedimiento de muestreo; técnicamente, necesitaba dos objetivos similares. Uno será analizado usando el conjunto de instrumentos del rover, y el otro es lo que entrará en un tubo de muestra para regresar a la Tierra.

A fines de la semana pasada, la NASA encontró el objetivo perfecto y le ordenó al robot que usara su brazo para raspar parte del material de la superficie y exponer la roca prístina debajo. El sistema de almacenamiento en caché de muestras utiliza un intrincado aparato robótico para mover las muestras directamente desde la broca de percusión del robot a contenedores estériles, donde las muestras se fotografían y analizan antes de guardarlas. Perseverance está equipado con 42 de estos tubos de muestra especialmente diseñados, y la NSA espera recolectar alrededor de 35 núcleos de roca en total.

Puedes ver el agujero Perseverancia perforado en la imagen de arriba. Abajo, ese es el sitio de muestreo después de que se despejó, pero antes de que se perforara el núcleo. Inicialmente, la NASA no estaba segura de si la roca era ígnea (origen volcánico) o sedimentaria (de capas de materiales comprimidos durante eones). Varias fuentes no dicen que sean ígneas.

Incluso devolver una muestra a la Tierra sería una verdadera bendición para la ciencia. La mayoría de los instrumentos que a los científicos les gustaría enviar a Marte no se pueden miniaturizar ni endurecer para su uso en un rover como Perseverance. Sin embargo, devuelves ese material a la Tierra y puedes hacerle cualquier cosa. Recoger las rocas es bastante difícil, pero se necesitarán dos misiones más para devolver esos tubos a casa.

La NASA ha comenzado a planificar las misiones que recogerán la preciosa carga del rover. Primero, necesitaremos una misión para recolectar los tubos y ponerlos en órbita. Luego, una segunda misión tendrá que encontrarse con la carga útil y transportarla de regreso a la Tierra. Cuando todo esté dicho y hecho, podríamos tener estas prístinas muestras marcianas en la Tierra a principios de la década de 2030. Primero, sin embargo, la NASA tiene que averiguar qué salió mal e intentar recolectar la muestra nuevamente.

Actualización 7:43 AM: Copia revisada para reflejar la última declaración de la NASA de que la colección de muestras no tuvo éxito.