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Perseverance Rover detecta un demonio de polvo en Marte

El rover Perseverance de la NASA está comenzando su aventura marciana. Aterrizó en el planeta rojo el mes pasado y recientemente realizó su primer viaje corto a la superficie. La NASA todavía está completando las verificaciones del sistema, pero el robot ya está enviando datos fascinantes. Caso en cuestión: Sin siquiera buscar uno, Perseverance descubrió su primer diablo de polvo en Marte.

Un diablo de polvo se parece un poco a un tornado, pero los dos fenómenos tienen diferentes orígenes y mecánicas. En la Tierra, los tornados están asociados con una mayor circulación atmosférica de las tormentas eléctricas. Marte no tiene eso, pero su fina atmósfera de dióxido de carbono puede volverse más cálida a nivel del suelo bajo ciertas condiciones. Cuando una bolsa de aire de este tipo se eleva a través del aire más frío por encima de ella, se forma un remolino de polvo.

El primer ciclón de Perseverance en Marte aparece durante unos segundos en el fondo de uno de los muchos registros visuales emitidos en las últimas semanas. El vórtice pasa girando, parcialmente bloqueado por el brazo robótico del rover. La NASA publicó el video sin recortar, seguido de uno que es ampliado para mostrar el diablo de polvo con mayor claridad.

La perseverancia nunca estuvo en peligro. Incluso en la Tierra con su atmósfera más densa, los remolinos de polvo rara vez son lo suficientemente fuertes como para causar daños. Marte tiene una atmósfera que es apenas un 1 por ciento más densa que la de la Tierra, lo que hace que esos vórtices sean aún menos peligrosos. Sin embargo, Marte es propenso a otros peligros atmosféricos, como la tormenta de polvo global que mató al rover Opportunity hace unos años. La perseverancia es de propulsión nuclear como Curiosity, por lo que debería poder capear tal tormenta.

La perseverancia se basa en el éxito de Curiosity, que aterrizó en Marte en 2012. El nuevo rover tiene un conjunto de instrumentos que lo ayudarán a buscar signos de vida antigua en el cráter Jezero, que fue un lago hace varios miles de millones de años. El delta del río que lo alimenta todavía es visible en la superficie, y los científicos creen que es uno de los mejores lugares para buscar vida fosilizada. La perseverancia es también la primera fase de un trío de misiones que devolverán muestras de Marte a la Tierra. Recogerá las muestras y las guardará en pequeños tubos. Eventualmente, llegará una misión para recolectar esos tubos y lanzarlos al espacio. La NASA ya ha adjudicado un contrato para el llamado Mars Ascent Propulsion System (MAPS). Eso no sucederá hasta dentro de unos años, pero si la curiosidad es algo para continuar, la perseverancia seguirá avanzando mucho en el futuro.