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Pronóstico del tiempo en planetas más allá de nuestro sistema solar

La ciencia de la meteorología ha mejorado enormemente en las últimas décadas, con modelos informáticos detallados de huracanes y tornados, un mejor seguimiento de El Niño y otros eventos cíclicos y pronósticos locales más precisos (aunque aún imperfectos). Sin embargo, predecir el clima en otros planetas de nuestro sistema solar es más difícil y, como se puede imaginar, exponencialmente más difícil en planetas fuera de nuestro sistema solar. Pero un nuevo artículo de un equipo internacional de astrofísicos de la Universidad de Toronto, la Universidad de York y la Universidad Queen’s de Belfast demuestra que estamos en el comienzo del punto en el que podemos hacer precisamente eso.

Los investigadores emplearon «observaciones sensibles» del Telescopio Espacial Kepler de la NASA para monitorear los ciclos climáticos diarios en seis exoplanetas, cada uno de los cuales parece exhibir diferentes fases, gracias a los cambios en la luz reflejada de sus estrellas madre, dijo el escritor de la Universidad de Toronto Sean Bettam en un declaración.

«Determinamos el clima en estos mundos alienígenas midiendo los cambios a medida que los planetas giran alrededor de sus estrellas anfitrionas e identificando el ciclo día-noche ”, dijo Lisa Esteves, candidata a doctorado en el Departamento de Astronomía y Astrofísica de la Universidad de Toronto y autora principal del estudio. publicado esta semana en El diario astrofísico. «Trazamos cada uno de ellos pasando por un ciclo de fases en las que diferentes partes del planeta son iluminadas por su estrella, desde completamente iluminado hasta completamente oscuro».

Una interpretación artística de las fases de un exoplaneta.  Crédito: Lisa Esteves

Una interpretación artística de las fases de un exoplaneta. Crédito: Lisa Esteves

El telescopio Kepler de la NASA ha demostrado ser fundamental en nuestro estudio de exoplanetas y ha ayudado a encontrar aproximadamente 1.000 de las 1.800 instancias conocidas hasta la fecha. Los astrofísicos han utilizado a Kepler para determinar la temperatura de un exoplaneta antes, pero esta es la primera instancia conocida en la que los investigadores hicieron predicciones meteorológicas basadas en la luminosidad de fases específicas. Y los resultados son ciertamente interesantes: encontraron mañanas nubladas en cuatro de los exoplanetas y tardes cálidas y despejadas en otros dos.

Los planetas de nuestro sistema solar generalmente giran en sentido antihorario: el sitio del Observatorio Nacional de Radioastronomía tiene una buena explicación de por qué es esto. Lo que termina sucediendo es que el lado derecho se mueve en la misma dirección que la órbita del planeta, provocando que los vientos atmosféricos en la superficie del planeta se muevan hacia el este. Cuando las nubes se forman en el lado nocturno del planeta, soplan hacia el lado matutino del planeta, como señaló el equipo en el estudio.

«La detección de luz de estos planetas a cientos o miles de años luz de distancia es por sí sola notable», dijo el coautor del estudio, el Dr. Ernst de Mooij, Michael West Fellow en el Centro de Investigación de Astrofísica de la Escuela de Matemáticas y Física en Queen’s University de Belfast. «Pero cuando consideramos que las variaciones del ciclo de fase pueden ser hasta 100.000 veces más débiles que la estrella anfitriona, estas detecciones se vuelven realmente asombrosas».

Las misiones espaciales futuras podrían revelar planetas pequeños adicionales alrededor de estrellas brillantes para un estudio más a fondo, agregó el coautor Ray Jayawardhana de la Universidad de York. «Algún día, pronto, esperamos hablar sobre los informes meteorológicos de mundos extraterrestres no mucho más grandes que la Tierra y hacer comparaciones con nuestro planeta de origen», dijo. En abril, otro grupo de investigadores trazó un mapa del espectro de luz visible de un exoplaneta por primera vez, y los científicos describieron las condiciones para los planetas Ricitos de Oro, los más adecuados para la vida extraterrestre, en la zona habitable de una estrella.