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Robot semiautónomo de desmantelamiento nuclear ve con Microsoft Kinect

Hay varios «niveles» de desechos nucleares, pero ninguno de ellos es algo que alguien deba manejar en persona. Es por eso que los robots operados a distancia se han convertido en la herramienta estándar para desmantelar instalaciones nucleares y procesar materiales radiactivos. Sin embargo, es difícil controlar todos los movimientos de un robot cuando se realizan tareas complejas como limpiar un reactor nuclear. Es por eso que un equipo de la Universidad de Lancaster desarrolló un robot semiautónomo que podría hacer que el proceso sea más rápido y sencillo.

Es muy poco probable que a un robot verdaderamente autónomo se le confíen las tareas de desmantelamiento nuclear en el corto plazo. Después de todo, la IA todavía está lejos de ser perfecta, y hay mucho en juego cuando se trata de materiales altamente radiactivos en cantidades lo suficientemente grandes como para provocar reacciones nucleares descontroladas.

El robot Lancaster divide la diferencia agregando algunos conocimientos autónomos al proceso, pero dejando al operador humano en el asiento del conductor. El equipo creó un software de imágenes que permite al robot «ver» el mundo que lo rodea e identificar objetos como tuberías, manijas y otros materiales comunes dentro de los sitios de desmantelamiento nuclear. Lo hace con la ayuda de una cámara Kinect de Microsoft. Sí, el maldito accesorio para juegos sigue vivo entre los científicos que necesitan una cámara de detección de profundidad barata.

El robot tiene pinzas que un humano podría controlar de forma incómoda con un joystick, pero los operadores que trabajan con el robot Lancaster simplemente tienen que decirle qué tarea realizar a continuación. En las pruebas, un operador solo necesitó cuatro clics del mouse para apuntar con el robot a un objeto y seleccionar una acción. Depende del robot resolver los detalles de levantar, tirar y cortar. El equipo dice que su robot semiautónomo superó ampliamente la operación manual.

Esta tecnología podría acelerar el trabajo de clausura y acelerar la formación de nuevos operadores. Sin embargo, la prueba estuvo lejos de ser auténtica. Se llevó a cabo en un laboratorio sin materiales radiactivos; cualquier radiación habría significado un problema para el robot, que carece de protección contra la radiación industrial. El robot completó con éxito tareas como cortar tuberías de plástico, que es similar al trabajo que tendría que hacer en el campo. Los investigadores pretenden seguir mejorando el diseño y el funcionamiento. Las versiones futuras pueden sobrevivir a la exposición a la radiación y transmitir datos como la temperatura y el audio de la zona caliente.