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Saluda a MK 2, la luna más nueva de nuestro sistema solar

Cuando se trata de planetas y lunas en estos días, toda la atención se dirige a los exoplanetas, o esas estrellas alienígenas que orbitan. Sin embargo, algunos en la comunidad científica todavía están tratando de hacer una búsqueda exhaustiva de nuestro propio sistema solar, especialmente en el área poco conocida más allá de Neptuno. Esta semana, la NASA anunció un nuevo descubrimiento en ese esfuerzo por catalogar a los vagabundos locales: un Luna nueva han apodado MK 2.

El «MK» en el nombre se refiere al padre de la luna, Makemake, un planeta enano en el área de nuestro sistema solar más allá de Neptuno, llamado cinturón de Kuiper. Makemake era el rey de los llamados «objetos transneptunianos» hasta que los científicos degradaron a Plutón e hicieron eso el cuerpo más grande y brillante del sistema solar exterior. Makemake tiene aproximadamente dos tercios del tamaño de Plutón, pero por lo demás es bastante similar. Ambos están cubiertos de metano congelado, ambos orbitan lejos del Sol y, aparentemente, ambos tienen una o varias lunas.

Ah, y Makemake se pronuncia “maKI-maKI” o “ma-KAY-ma-KAY”, dependiendo de a quién le preguntes.

La luna fue descubierta en una búsqueda del área realizada por el telescopio Hubble, revelando las características orbitales y superficiales del MK 2, pero dejando su densidad y estructura interna desconocidas. Al iluminar la trayectoria circular de MK 2 alrededor de Makemake, Hubble ha demostrado que muy probablemente se formó por una colisión entre Makemake y otro objeto del cinturón de Kuiper, en la historia temprana del sistema solar. Esto es opuesto al modelo en el que simplemente cayó en órbita alrededor de Makemake cuando pasó.

hacer la luna 2

Una imagen del Hubble de MK 2. Crédito: NASA

Estudios previos de Makemake habían desconcertado el extraño patrón de luminosidad en su superficie, pero la presencia de una luna, con sus tránsitos y sombra en movimiento, podría explicarlo fácilmente.

El líder del equipo, Marc Buie, dijo que este descubrimiento, y la inevitable investigación posterior sobre las características físicas de la luna, permitirán una nueva era de «planetología comparativa en el sistema solar exterior». En este momento, la comprensión del cinturón de Kuiper proviene de un estudio detallado de solo algunos objetos importantes, lo que no hace mucho para iluminar a la población en general, por lo que cada objeto nuevo tiene un nivel de importancia inflado. Incluso con este descubrimiento, los científicos pueden decir que es probable que las lunas sean bastante comunes en el cinturón de Kuiper, y eso tiene implicaciones para el probable nivel de hacinamiento en esa área hace un par de miles de millones de años.

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Estas seis tomas sucesivas de Makemake mostraron un objeto previamente desconocido en su vecindad.

MK 2 en sí se diferencia de Makemake en que es «negro carbón», donde su padre es blanco como la nieve. Los científicos creen que esto puede deberse simplemente a su tamaño y que puede ser demasiado pequeño para sujetar gravitacionalmente un material de superficie tan ligero. Esto lo hace mucho más típico para los objetos del cinturón de Kuiper, y parece invitar a cuestionar exactamente qué umbral de masa podría contener un polvo superficial, probablemente en función de la temperatura de la superficie y la velocidad de rotación.

Al ser tan oscuro, anteriormente MK 2 era imposible de detectar, ya que la señal débil de la luna fue eliminada fácilmente por el reflejo de su superficie. Fue necesario el equipo especializado de Hubble para mirar en un punto tan brillante y notar una luna negra azabache completamente nueva cerca.

New Horizons de la NASA está actualmente en camino de realizar una serie de sobrevuelos del cinturón de Kuiper, por lo que es de esperar que aprendamos más sobre MK 2 en los próximos años.