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Sin grandes cambios, Thunderbolt para PC está muerto en el agua

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Durante el año pasado, si deseaba un sistema compatible con Thunderbolt, tenía exactamente una opción: Apple. Eso finalmente está comenzando a cambiar, con la placa base Z77A-GD80 de MSI liderando la carga para presentar a los usuarios de PC la experiencia de pagar $ 50 por un cable de seis pies. Ese precio no es un error de imprenta, y no se debe solo al loco marcado de Apple. Thunderbolt logra su ancho de banda de 40 Gbps (ancho de banda bidireccional de 20 Gbps por canal) y capacidades de energía mediante el uso de un diseño de cable activo. Hay un total de seis chips en cada extremo de un cable Thunderbolt, incluido un par de microcontroladores Gennum GC2033.

Hasta ahora, una mayor disponibilidad no ha dado como resultado precios de cable más bajos; el cable Thunderbolt que Elgato presentó recientemente cuesta $ 59.95 por una longitud de dos pies; significativamente más caro que el de Apple. A menudo se habla de Thunderbolt como un producto innovador que podría impulsar una base completa desde un solo punto de conexión (la pantalla Thunderbolt de Apple es un excelente ejemplo de esta idea en acción), pero no hay forma de que el estándar despegue sin costos más bajos y un enfoque fundamentalmente diferente de cómo se venden los «muelles».

Intel Thunderbolt

En este momento, los muelles se tratan como artículos de lujo. Los sistemas como el Vaio Z de Sony, que en realidad incluye una base que usa Thunderbolt (aunque no tiene la marca como tal) comienzan en $ 1795, casi 4 veces el precio promedio de una computadora portátil de consumo. Transformer Prime de Asus es una tableta de $ 599 con un complemento de base de $ 149. Según Asus, la base viene con un «teclado QWERTY completo» (a diferencia de esos molestos teclados que dejan las teclas «s» y «a»), ofrece «conectividad integral» (hilarantemente definida como un puerto USB y un -en lector de tarjetas SD) y “duración prolongada de la batería” con una batería de 22 Wh.

Así es. $ 15 de batería, un teclado de $ 10, un puerto USB 2.0 y un lector SD valen $ 149. Asus no está solo en este tipo de precios ridículos: cuando Motorola lanzó el Atrix a principios de 2011, ganó un gran interés al anunciar una opción de base, y luego perdió rápidamente el interés de todos cuando declaró que la base costaría $ 499. Actualmente puedes comprarlos por $ 99, un precio infinitamente más razonable.

Pantallas Thunderbolt y MacBook Pro conectados en cadenaEl problema aquí es que los fabricantes fijan el precio de estas opciones en la estratosfera y aparentemente se sorprenden cuando no venden. Varias de las visiones clave de Intel para ultrabooks incluyen computadoras portátiles que se transforman en tabletas separándose de los teclados, y Thunderbolt podría servir para un propósito útil al limitar la cantidad de cables que las personas necesitan llevar, pero no con su estructura de costos actual. USB 3 y DisplayPort no son perfectos, pero son más que suficientes dadas las disparidades de precios.

Eso no quiere decir que Thunderbolt fuera un esfuerzo inútil, incluso si no llega a ninguna parte. La investigación que se realizó en el diseño y sus capacidades únicas bien podría conducir a futuras interfaces más simples en el futuro o avances en la comunicación óptica (después de todo, Thunderbolt comenzó como el Light Peak de fibra óptica). Al observar el ecosistema Thunderbolt tal como existe, es difícil ver mucho futuro. No es solo el costo del cable, es la presencia de USB 3, el hecho de que los gráficos externos para sistemas móviles nunca han avanzado mucho a pesar de los años de prototipos, la necesidad de nuevas pantallas para aprovechar al máximo lo que Thunderbolt puede hacer y el hecho de que Los fabricantes tratan a los muelles como vacas de efectivo en lugar de oportunidades de mercado masivo. Los estándares con mayores ventajas relativas han fallado frente a probabilidades menores; FireWire es una advertencia sobre cómo un estándar dramáticamente superior puede debilitarse y morir frente a los pagos de regalías que ascienden a centavos por dólar.

Es dudoso que Thunderbolt logre incluso los niveles de éxito de FW400. FireWire fue adoptado por la industria del video porque la velocidad de señalización terminalmente lenta del USB era totalmente inadecuada incluso para las modestas demandas de los equipos de la era 2000. USB 3 eliminó las transferencias e interrupciones dependientes de la CPU que hacían que USB 2 fuera problemático y agrega un ancho de banda máximo teórico de 5 Gbps, o 625 MB / s. Incluso los SSD más rápidos son incapaces de saturar un enlace tan rápido. Thunderbolt es tecnológicamente impresionante pero prácticamente problemático: sin una revisión importante, no va a ninguna parte.