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Sonda japonesa arroja robots en la superficie de un asteroide

Una de las misiones espaciales más ambiciosas de Japón acaba de alcanzar un hito importante. La sonda Hayabusa2 se ha desplegó un par de pequeños robots destinado a explorar la superficie del asteroide Ryugu. Estos robots son solo el primero de muchos instrumentos que Hayabusa2 dejará en la superficie, pero el objetivo final de la misión es devolver muestras de Ryugu a la Tierra.

Hayabusa2 dejó caer los robots después de descender a una altitud de solo 180 pies (55 metros). Expulsó un «tambor» llamado MINERVA-II1 que contenía ambos robots conocidos como MINERVA-II1A y MINERVA-II1B. La Agencia Espacial Japonesa (JAXA) confirmó que la cápsula de aterrizaje se separó con éxito la semana pasada, pero se desconoce el destino de los robots. La rotación del asteroide sacó el lugar de aterrizaje fuera del alcance antes de que la sonda Hayabusa2 pudiera obtener imágenes de los rovers. JAXA confirmó durante el fin de semana que ambos robots estaban operativos y en la superficie.

Los robots podrían llamarse rovers, pero no funcionan como los rovers que enviamos a otros planetas. Ryugu tiene solo media milla de ancho, por lo que no tiene suficiente gravedad para que un robot ruede sobre ruedas. En cambio, MINERVA-II1A y MINERVA-II1B son esencialmente ruedas pequeñas. Los robots con forma de tambor contienen motores que les permiten cambiar su peso para saltar por la superficie. Un robot con ruedas normal simplemente se alejaría flotando, pero los robots 1A y 1B deberían poder permanecer en la superficie indefinidamente. JAXA dice que cada uno de estos saltos enviará al robot a toda velocidad por el aire durante unos 15 minutos. MINERVA-II1A envió esa imagen a continuación, capturada mientras saltaba por la superficie.

Ambos rovers contienen múltiples cámaras y sensores de temperatura para mapear Ryugu. JAXA proporcionará una actualización sobre los robots cuando sean los próximos en el rango de Hayabusa2. MINERVA-II1A y MINERVA-II1B están sanos y salvos en la superficie de Ryugu, pero no estarán solos por mucho tiempo. La misión Hayabusa2 incluye varias rondas de aterrizajes de robots. El próximo mes, JAXA planea lanzar un módulo de aterrizaje alemán llamado MASCOT. Tiene un mecanismo de salto similar, pero sus instrumentos se centran en la geología del asteroide. Más tarde, Hayabusa2 dejará caer otro contenedor de tambor con bots Minerva adicionales.

El próximo año, JAXA comenzará a recolectar muestras con la nave espacial. Los dos primeros consisten en flotar hacia la superficie y luego disparar proyectiles para lanzar polvo hacia la sonda. El tercero requiere que Hayabusa2 recolecte material que actualmente está enterrado debajo de la superficie. Utilizará una pequeña babosa explosiva para hacer un cráter antes de sumergirse para recoger material. En total, JAXA espera enviar 100 miligramos de polvo de regreso a la Tierra.

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