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Telescopio Webb recopila datos atmosféricos por primera vez de un exoplaneta

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El Telescopio Espacial James Webb ha estado en el espacio por menos de un año, pero ya ha acumulado una impresionante lista de primicias, desde capturar los huesos de otra galaxia hasta la primera detección de lo que puede ser una de las galaxias más antiguas del universo. . Ahora, Webb vuelve a hacer historia al recopilar un perfil químico completo de la atmósfera de un exoplaneta distante. Los nuevos datos, publicados por varios equipos internacionales en cinco estudios (1,2,3,4,5), hace que WASP-39 b sea posiblemente el planeta mejor estudiado fuera de nuestro sistema solar.

WASP-39 b orbita una estrella similar al Sol a unos 700 años luz de la Tierra, pero la orbita extremadamente cerca. El exoplaneta, que tiene aproximadamente el tamaño de Saturno, está ocho veces más cerca de su estrella que Mercurio de la nuestra. El exoplaneta se descubrió originalmente mediante fotometría de tránsito, que analiza pequeñas caídas de luz en busca de evidencia de que un exoplaneta ha pasado frente a una estrella. Este método es el más efectivo que tenemos para identificar exoplanetas, pero solo funciona si el plano orbital pasa por delante de la estrella desde nuestra perspectiva.

Del mismo modo, Webb puede observar el tránsito de WASP-39 b por la estrella para recopilar datos de su atmósfera. A medida que WASP-39 golpea el planeta con radiación, parte de esa energía es absorbida por moléculas en la atmósfera del gigante gaseoso. Por lo tanto, es posible obtener datos sobre los procesos químicos en el trabajo, y están sucediendo algunas cosas notables. Por ejemplo, WASP-39 b es ahora el primer exoplaneta que se sabe que tiene dióxido de azufre en el aire. Esta producción de esta molécula está impulsada por la luz de alta energía de la estrella y, dada su ubicación, WASP-39 b tiene mucho de eso. Este es el primera confirmación de fotoquímica en un exoplaneta.

Los datos de los estudios (tres de los cuales están publicados en Nature y dos que aún están pendientes) también mostraron la presencia de moléculas como el monóxido de carbono y el dióxido de carbono, lo que confirma una observación previa de Webb. También hay sodio, potasio y mucho vapor de agua. Una vez más, este último confirma algunas observaciones terrestres y espaciales anteriores. Conocer todos estos detalles ayuda a los científicos a formular hipótesis sobre la formación de WASP-39 b, incluida la posibilidad de que se volviera tan enorme al tragarse planetas más pequeños dentro del sistema WASP-39; esa es una conclusión probable basada en la alta proporción de azufre a hidrógeno. El alto contenido de oxígeno también sugiere que WASP-39 b se formó más lejos de su estrella anfitriona antes de migrar hacia el interior.

Esto es solo una pista de lo que puede hacer el Telescopio Espacial James Webb. Su capacidad para caracterizar las atmósferas de los exoplanetas se perfila como más robusta de lo que los astrónomos se habían atrevido a esperar. Cuando se gira hacia pequeños planetas rocosos como los del sistema TRAPPIST-1, Webb podría hacer descubrimientos aún más increíbles.

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