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TSMC confirma envíos de volumen de 16nm, empuja EUV de regreso al nodo de 5nm

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TSMC ha anunciado que ha comenzado a realizar envíos de volumen de su tecnología de 16 nm y que espera un rápido aumento para su nodo de 10 nm. El gigante de la fundición se encuentra en la inusual posición de ponerse al día; Después de años de gobernar el negocio de la fundición de vanguardia, la rápida implementación de 14nm de Samsung sorprendió a la compañía. TSMC está apuntando a revertir esa tendencia, y apostar a que puede vencer a Samsung en 10 nm.

El presidente de TSMC, Morris Chang, anunció que la empresa comenzará a aumentar la tecnología de 10 nm pronto, y la producción en volumen comenzará en el cuarto trimestre de 2016. Se esperan envíos de clientes en el primer y segundo trimestre de 2017, un hecho que, de ser cierto, podría adelantar tanto a Samsung como a Intel en un nuevo proceso nodo. No está claro exactamente cómo se desarrollará esto con una producción de 16 nm; TSMC recién ahora está comenzando los envíos en ese nodo, pero planea reemplazarlo dentro de los 18 meses. Eso es un marcado contraste con 28nm, donde los envíos de volumen comenzaron hace casi cuatro años, y todavía representan una parte sustancial de los ingresos totales de TSMC.

Se espera que los ingresos de 16nm sean pequeños a 16nm en el tercer trimestre (ingresos de un solo dígito en comparación con el resto de la compañía), pero el plan es aumentar agresivamente las piezas en el corto plazo.

EUV rechazó…. otra vez

Una de las consecuencias de esta hoja de ruta extremadamente rápida es que la ventana de EUV, ya declarada cerrada a 10 nm, puede haberse cerrado también a 7 nm. Según Mark Liu de TSMC, “Como puede ver en nuestro programa de desarrollo de 7 nanómetros, probablemente no usará EUV. Pero estamos planeando ejercitar EUV usando la tecnología de 7 nanómetros y actualmente planeamos usar EUV a 5 nanómetros. Pero, por supuesto, sí depende de ciertos criterios de desarrollo, hitos a alcanzar. Y tiene un buen beneficio de nuestra evaluación en el 7 – en el 5 nanómetro que reduce muchas capas de enmascaramiento y aumenta mucho mejor control para el 5 nanómetro ”.

Suponiendo que EUV llegue a 2021, habrá sido 20 años en la fabricación.

Suponiendo que EUV llegue a 2021, habrá sido 20 años en la fabricación.

No está del todo claro qué quiere decir TSMC con «ejercicio» en este contexto, pero supongo que Liu quiere decir que TSMC comenzará a introducir EUV a 7 nm, ya sea de forma limitada o que utilizará equipos de litografía EUV para probar chips fabulosos a 7 nm pero sin cualquier intención de enviar el hardware. Esto todavía depende de que EUV alcance múltiples hitos del desarrollo, hitos que, para ser perfectamente honesto, no estoy seguro de que pueda alcanzar. TSMC vendió sus acciones en ASML a principios de este año (las dos compañías firmaron un acuerdo muy discutido en 2012 para acelerar las implementaciones de EUV). Ambas firmas afirman que su relación sigue siendo sólida.

Samsung, por supuesto, ha anunciado su propia rampa agresiva de 10 nm con una fecha de producción de volumen objetivo de finales de 2016, pero nadie sabe si cualquiera de las empresas puede alcanzar estos objetivos. Hay dos formas de leer la situación actual. Una forma argumentaría que Intel, que durante mucho tiempo se ha considerado que tiene la mejor tecnología de fundición disponible en la industria, ha cometido una serie de pasos en falso que les han costado esa corona. Con un retraso de 10 nm hasta 2017, Intel puede, en el mejor de los casos, esperar igualar a sus competidores. Por supuesto, la tecnología de 14nm de Intel es superior a la de TSMC y Samsung en múltiples métricas, pero esa superioridad no ha ganado la cuota de mercado móvil positiva para los ingresos de la compañía ni ha facilitado sus rampas de 14nm o 10nm.

La otra opinión es que los problemas que enfrenta Intel tienen mucho más que ver con la física que con cualquier deficiencia específica de la fundición. Este punto de vista argumentaría que cualquier problema que Intel encuentre en los nodos más pequeños probablemente resultará en mayores obstáculos para TSMC y Samsung, y que toda esta charla sobre el lanzamiento de 10nm para el cuarto trimestre de 2016 es una guerra de papel. Los empujones incansables de empresas como Qualcomm y Apple podrían arriesgarse a empujar a las fundiciones a acordar plazos de entrega imposibles en un intento de mantener contentos a sus clientes. Ciertamente, sabemos que los problemas asociados con EUV no están relacionados con ninguna fundición específica. Sin EUV, las empresas tendrán que depender de patrones dobles, triples o cuádruples, con todos los costos de máscara y los aumentos de densidad de defectos que esto representará.

Hace tres años, estaba firmemente en el campo de «Intel continuará ampliando su liderazgo en la fabricación». Hoy, no estoy tan seguro. Intel puede ofrecer un proceso de 10 nm que es superior a la competencia, pero si TSMC y Samsung alcanzan sus fechas de entrega, competirá basándose únicamente en una ventaja de fabricación en el mismo nodo. En el pasado, ha podido ofrecer las ventajas de los nuevos nodos combinados con la mejor ventaja del mismo nodo en su clase. Las fundiciones tienen la posibilidad de cerrar la brecha con Santa Clara.