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Vea cómo el último prototipo de nave espacial de SpaceX se hace pedazos

SpaceX ha convertido al Falcon 9 en el corazón de sus operaciones de lanzamiento, enviando carga y ahora personas al espacio. Sin embargo, la compañía privada de vuelos espaciales planea realizar la transición de sus operaciones a su cohete Starship en el futuro. Sin embargo, el desarrollo de ese oficio ha sido lento. Solo un mes después de realizar una prueba de presurización, el prototipo Starship SN4 explotó durante una prueba de motor. No está claro qué sucedió, pero el CEO Elon Musk ha ofreció algunas pistas.

El Starship eventualmente tendrá suficiente energía para enviar grandes cargas útiles a destinos en el sistema solar exterior, pero primero SpaceX necesita resolver los problemas. La compañía ejecutó algunos prototipos tratando de pasar una prueba de presurización «criogénica» que simula tanques de combustible llenos en el vacío del espacio. El cuarto barco (SN4) fue el primero en pasar esa prueba a finales de abril.

La explosión de Starship ocurrió el viernes por la noche, el día anterior al que podría decirse que fue el mayor éxito de SpaceX cuando lanzó con éxito astronautas a la Estación Espacial Internacional. Por supuesto, Starship y Falcon 9 son proyectos separados y la explosión no afectó el calendario de lanzamiento de la NASA. Se suponía que el cohete debía permanecer estacionario y encender sus motores, lo que se conoce como prueba de fuego estático. El equipo completó esa prueba, pero el cohete comenzó a liberar nubes de vapor poco después. La explosión tiene lugar aproximadamente a la 1:24 en el siguiente video.

Tras el histórico lanzamiento del Falcon 9, un reportero de Reuters logró preguntarle a Musk sobre el incidente de Starship. «Lo que pensamos que iba a ser una prueba menor de una desconexión rápida terminó siendo un gran problema», dijo Musk. Eso aparentemente confirma la especulación de que el problema tenía que ver con el equipo de apoyo terrestre del cohete, específicamente el umbilical de desconexión rápida.

La desconexión rápida es un aparato que se conecta a la parte inferior del cohete para cargar combustible y transmitir telemetría. Está diseñado para separarse rápidamente del Starship durante el lanzamiento. Es probable que la «prueba» a la que se refería Musk fuera evaluar la capacidad del módulo de desconexión rápida para desconectarse y volver a conectarse. En el proceso, puede haber una fuga de combustible que luego se encendió.

SpaceX está fabricando actualmente tres prototipos de Starship más. El primero de ellos tendrá tres motores Raptor, lo que le permitirá realizar un vuelo de prueba a gran altitud. Los planes de SpaceX para los otros prototipos se desconocen en este momento. Probablemente todos se acoplarán con un panel de desconexión rápida rediseñado que no causa explosiones.