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Venus puede ser geológicamente activo después de todo

A Venus a veces se le llama el «planeta hermano» de la Tierra, una distinción que surgió antes de que supiéramos lo profundamente desagradable que era. La aplastante presión atmosférica y las nubes de ácido lo convierten en un lugar de vacaciones poco atractivo, pero los científicos pueden haber hecho un descubrimiento que lo hace un poco más parecido a la Tierra. Una investigación de la Universidad de Maryland sugiere que Venus puede ser volcánicamente activo como la Tierra.

En los últimos años, los científicos planetarios han comenzado a sospechar que Venus puede estar escondiendo un secreto volcánico debajo de todas esas nubes. Su superficie parece ser mucho más joven que Marte o Mercurio, los cuales tienen interiores frescos. Aparte de abrir un planeta, la mejor manera de averiguar si todavía está activo dentro de él para monitorear la superficie en busca de actividad volcánica. En el caso de Venus, el planeta tiene estructuras llamadas coronas que salpican su superficie.

Estas características en forma de anillo provienen de columnas de material caliente que empujan hacia la superficie. Las coronas vienen en todas las formas y tamaños; algunos tienen grietas radiales y otros tienen grietas alrededor del perímetro. Algunos tienen cúpulas en el medio mientras que otros tienen crestas. También pueden variar en tamaño desde docenas hasta miles de millas de diámetro. El de arriba tiene unas 96 millas de ancho. A pesar de la compleja colección de características, los científicos solían pensar que las coronas eran todas estructuras antiguas en Venus. Esa sabiduría ha sido cuestionada con una frecuencia creciente en los últimos años, y ahora tenemos evidencia de que las coronas pueden estar cambiando.

Los investigadores empezaron creando un modelo basado en la «actividad termomecánica» en la corteza del planeta. A partir de esto, generaron simulaciones en 3D de coronas en Venus para que pudiéramos identificar una corona «nueva». El equipo demostró que la miríada de formas de coronas no siempre son producto de las condiciones en la corteza del planeta. Algunos también son producto de la edad.

A continuación, los investigadores observaron el planeta real para tratar de hacer coincidir esas características simuladas con coronas reales. Encontraron coronas en varias etapas de desarrollo que coinciden con el modelo, lo que indica que están o han estado activas recientemente. Esto tampoco es solo uno o dos puntos calientes. Había 37 coronas distintas que mostraban signos de actividad geológica.

Los científicos están entusiasmados con estos primeros resultados porque podrían ayudar a resolver un misterio que rodea a Venus. Su superficie es en general muy joven, no más de 500-700 millones de años. Si el planeta está geológicamente activo ahora, puede que lo haya sido mucho más en el pasado. Los eventos de erupción podrían haber resurgido el planeta en el pasado, dándole una cara nueva a pesar de que hoy ocurre mucho menos.