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Virgin Galactic completa la primera prueba de motor de cohete en vuelo

Virgin Galactic está hoy mucho más cerca de su objetivo de llevar a los pasajeros en excursiones rápidas al espacio. Su vehículo prototipo conocido como SpaceShipTwo VSS Unity con éxito enganchó su motor cohete por primera vez en vuelo, alcanzando una velocidad máxima de Mach 1,87 (1.424 millas por hora) en solo 30 segundos. El equipo no quería presionar demasiado al VSS Unity en su primer vuelo propulsado por cohetes, pero aún así se desempeñó de manera impresionante.

El vuelo tuvo lugar a principios del 5 de abril y comenzó como todas las pruebas anteriores de SpaceShipTwo. La nave espacial se montó en un avión de transporte para el despegue y ascenso inicial. A una altitud de 45.000 pies, SpaceShipTwo se desató de la nave nodriza y comenzó a planear. En pruebas de vuelo anteriores, la nave se dirigió hacia abajo para aterrizar en este punto. Esta vez, los pilotos dispararon el motor cohete de VSS Unity.

El motor utiliza un bloque sólido de combustible plástico para cohetes con óxido nitroso como oxidante. El cohete se lanzó hacia arriba en un ángulo de 80 grados y encendió su motor, empujando el avión espacial a 84,271 pies (aproximadamente 16 millas). Eso todavía está muy por debajo del espacio, que generalmente se acepta que comienza a 60 millas de altura. Aún así, SpaceShipTwo alcanzó velocidades supersónicas rápidamente y sin incidentes.

Después de terminar la quema, Unity cayó a 50,000 pies antes de desplegar sus brazos de cola gemelos en un ángulo de 60 grados. Esto se conoce como la configuración «emplumada». Ralentiza la nave para que pueda deslizarse hacia abajo para un aterrizaje convencional en una pista. El despliegue temprano de los brazos de cola es lo que llevó al lamentable accidente del predecesor de Unity, el VSS Enterprise, en 2014. Ese accidente mató a uno de los dos pilotos. El VSS Unity también expulsó su oxidante de combustible restante en este momento.

El objetivo de Virgin Galactic es transportar pasajeros en una trayectoria parabólica alta más allá de la línea Karman, un límite imaginario donde comienza el espacio. El viaje incluirá varios minutos de ingravidez en caída libre. Sin embargo, va a ser caro. La empresa, fundada por Richard Branson, está pidiendo 250.000 dólares por asiento. Varios cientos de personas han comprado boletos con anticipación.

El SpaceShipTwo VSS Unity es el primer vehículo fabricado en su totalidad por The Spaceship Company de Virgin. Virgin Galactic está ocupado revisando los datos de prueba de su primer vuelo motorizado, pero dice que esto marca el comienzo de su fase final de prueba. Probablemente no reservará un viaje pronto a estos precios. Pero un viaje rápido al espacio podría no ser inusual en el futuro.